Minería ilegal y la contaminación por mercurio en El Callao, Venezuela

Terrible social and environmental consequences left by the current use of mercury in illegal mining in El Callao. There is a potential conflict at larger scale, in a town with mining vocation.


Description
En los últimos años en los estados Bolívar y Amazonas, la minería ilegal ha estado en expansión. En 2014, el Gobierno nacional afirmaba que unas 30 mil personas se dedicaban a la actividad sólo en Bolívar. La minería en El Callao es una actividad de vieja data (desde el último cuarto del siglo XIX) y ha tenido una gran significación para la región. El uso prolongado de mercurio para la extracción de oro y otros minerales ha dejado terribles secuelas en el ambiente y la salud de las comunidades de El Callao, con uno de los índices de contaminación más altos en el mundo. A su vez, la expansión de esta actividad ilegal ha traído consigo muy altos niveles de violencia asociados a disputas por el control de minas. A pesar de esto, las protestas son escasas. La población ha adoptado una fuerte vocación minera, donde pueden incluso presenciarse protestas en defensa de la minería. Sin embargo, un conglomerado de actores ha expresado su desavenencia con la situación, revelando la existencia de una vocería crítica ante la situación y lo que potencialmente podría convertirse en un conflicto socio-ambiental de mayor escala. Estas manifestaciones críticas han surgido fundamentalmente ante la gran y contundente evidencia de los impactos que la contaminación por mercurio ha provocado en la población de El Callao. Entre los actores que reclaman por el daño socio-ambiental mencionado tenemos: esporádicas manifestaciones de algún sector de la población, comunidades científicas que publican y difunden los resultados de estudios que evidencian los efectos de dichas afectaciones, organizaciones ambientalistas y de derechos humanos que denuncian y difunden estos impactos, así como periodistas ambientales que realizan las mismas acciones. Diversas investigaciones académicas y reportes han evidenciado las altas concentraciones de mercurio en la población.  En el informe de la Red Ara “La Contaminación por mercurio en la Guayana Venezolana: Una propuesta de Diálogo para la acción”, se listan una serie de estudios que arrojan resultados al respecto. En el estudio de Veiga et.al. se muestra que existen zonas como el Bloque B (zonas de procesamiento) e incluso áreas cercanas a éste donde los niveles de intoxicación por mercurio entre mineros y miembros de una comunidad están entre los más altos del mundo. El 90% de las muestras tomadas a las personas que laboran en dichos centros de procesamiento presentaron niveles por encima de lo establecido por la OMS. Se han registrado casos de daños neurológicos –sobre todo en buena parte de las personas involucradas en los procesos de amalgama del oro–, así como varios niños con retardo mental vinculados presuntamente a la contaminación por mercurio. Se han producido muertes vinculadas a la práctica de la minería. Por ejemplo, vecinos de la comunidad han denunciado la muerte de familiares por inhalación de vapores de mercurio. Por otro lado, en 2010 el gobierno nacional anunciaba que se había producido la muerte de seis mineros por un deslave en la mina ilegal Tomy.  Con este caso estamos en presencia de un tipo de conflicto socioambiental en condiciones sociales muy adversas, en una zona urbanizada y mucho más intervenida que otras del estado Bolívar como el Caura y Canaima, que no hace parte de ningún área protegida por algún régimen de administración especial y que no tiene asentamientos de comunidades indígenas; pero que en todo caso es necesario analizar para poder comprender cómo se desarrollan conflictos de distribución ecológica en diferentes contextos.
Basic Data
NameMinería ilegal y la contaminación por mercurio en El Callao, Venezuela
CountryVenezuela
ProvinceBolívar
SiteEl Callao, municipio El Callao
Accuracy of LocationHIGH local level
Source of Conflict
Type of Conflict (1st level)Mineral Ores and Building Materials Extraction
Type of Conflict (2nd level)Mineral processing
Specific CommoditiesGold
Project Details and Actors
Project Details
Este es un caso de conflicto por minería ilegal, por lo cual no existe un proyecto formal. Se trata de minería ilegal subterránea y aluvial en 5 sectores mineros en la ciudad y otras minas y campos de procesamiento de oro en zonas del municipio. En general toda la población del municipio El Callao (algo más de veinte mil personas) sufre las consecuencias de estos impactos ambientales.
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Type of PopulationUrban
Potential Affected Population20,000
Relevant government actors• Alcaldía del municipio El Callao. Alcalde Jesús Coromoto Lugo

• Armando Betancourt, concejal del municipio El Callao

• Gobernador del estado Bolívar, Francisco Rangel Gómez

• Fuerza Armada Nacional Bolivariana, los cuáles han impulsado varios planes para la erradicación de la minería ilegal en estos territorios: el Plan Piar, en 2003; que se transformó en la Misión Piar, en 2005; el Plan de Reconversión Minera, en 2006; el Plan Caura, de 2010, y por último la Comisión Presidencial para la Protección del Desarrollo y Promoción Integral de la Actividad Minera en la Región Guayana, creada en 2014

• Diputados del Consejo Legislativo del estado Bolívar (CLEB). Diputado Rachid Yasbek. Diputado y miembro principal de la comisión de Minas del CLEB, Aldrin Torres.
Environmental justice organisations and other supporters• Red Ara http://red-ara-venezuela.blogspot.com.es/

• Provea http://www.derechos.org.ve/

• Portal Ciencia Guayana http://www.cienciaguayana.com/

• Ex diputado del estado Bolívar, Adón Soto
The Conflict and the Mobilization
Intensity of Conflict (at highest level)LATENT (no visible organising at the moment)
When did the mobilization beginLATENT (no visible resistance)
Groups MobilizingLocal government/political parties
Neighbours/citizens/communities
Local scientists/professionals
Forms of MobilizationCreation of alternative reports/knowledge
Media based activism/alternative media
Official complaint letters and petitions
Impacts
Environmental ImpactsVisible: Air pollution, Biodiversity loss (wildlife, agro-diversity), Loss of landscape/aesthetic degradation, Soil contamination, Deforestation and loss of vegetation cover, Surface water pollution / Decreasing water (physico-chemical, biological) quality, Mine tailing spills
OtherInvestigaciones del profesor e investigador de la Facultad de Agronomía de la UCV, con doctorado en química de suelos, Melitón Adams, arrojaron que El Callao (entre otras zonas) es un sitio con altas concentraciones de mercurio. Diversos reportes y estudios indican que la contaminación en El Callao se encuentra en la propia ciudad. En los suelos donde fueron construidas varias urbanizaciones, plazas y hasta en parques, fueron hallados depósitos de metales tóxicos (como el mercurio). Además, se ha denunciado que existen vecinos que funden oro en sus casas. Resaltan sectores muy contaminados en sus aires como Perú y el Bloque B.
Health ImpactsVisible: Accidents, Exposure to unknown or uncertain complex risks (radiation, etc…), Mental problems including stress, depression and suicide, Violence related health impacts (homicides, rape, etc..) , Health problems related to alcoholism, prostitution, Occupational disease and accidents, Deaths, Other Health impacts
OtherGrave contaminación con mercurio.
Socio-economic ImpactsVisible: Increase in violence and crime, Social problems (alcoholism, prostitution, etc..), Violations of human rights
OtherLos efectos de la minería también se han sentido a nivel social. Por ejemplo, se han visto afectadas escuelas de todo el municipio, las cuales han tenido que ser cerradas debido a los altos niveles de contaminación con mercurio. Tal vez el flagelo más notorio sea el incremento de la violencia producido por las disputas de bandas criminales por el control de las minas y el territorio, en el que se han producido varias masacres. Según el alcalde de El Callao, Jesús Coromoto Lugo, 70 asesinatos habrían ocurrido relacionados a conflictos por minería.
Outcome
Project StatusIn operation
Pathways for conflict outcome / responseCorruption
Development of AlternativesLas propuestas no han trascendido en peticiones de soluciones concretas a los problemas de contaminación de mercurio y de inseguridad personal a raíz de la violencia en El Callao.
Do you consider this as a success?No
Why? Explain briefly.Esto se debe a varias razones. Por un lado, el gobierno nacional no ha sido capaz de controlar la minería ilegal, ahora vinculada a grupos organizados muy violentos. En cambio el problema se ha acrecentado en El Callao. A su vez, este es un pueblo que ha adquirido una vocación minera, por lo que la población estaría en el dilema entre la búsqueda del sustento económico diario (a través de esta actividad) y los daños que se van incrementando en sus ecosistemas, en el río Yuruani y en general en la salud de la población por el mercurio. Se han venido sumando voces críticas y podría ser probable que se llegue a un límite y se creen las condiciones para el crecimiento de un conflicto socio-ambiental de mayores proporciones.
Sources and Materials
Legislations

Constitución de la República Bolivariana de Venezuela
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Ley Orgánica del ambiente
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Ley Penal del Ambiente - 2012
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References

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Veiga, M., Bermúdez, D., Pacheco-Ferreiro, H., Martins Pedroso, L., Gunson, A. y Berríos, G. 2004. Mercury pollution from artisanal gold mining in block B, El Callao, Bolivar State, Venezuela: health and technological assessment. United Nations Industrial Development Organizations. Viena International Centre
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Links

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Cañas, Lorena (2011). Bolívar: 22 días de protesta han mantenido mineros de El Callao. Globovisión
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Gallini, Manuela (2014). La minería en tierras ancestrales: derechos y deberes de los pueblos indígenas. Fundación Mujeres del Agua
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González Mendoza, Isaac (2016). En 2015 ocurrieron 70 asesinatos en El Callao por conflictos relacionados con la minería. El Nacional
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Guzmán Bigott, Evelyn (2007). Vapores de mercurio en el Bloque B de El Callao impactan sobre la salud de los mineros y las poblaciones cercanas. Ciencia Guayana
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Guzmán Bigott, Evelyn (2008). Mercurio a flor de “suelo” en El Callao. Ciencia Guayana
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Guzmán Bigott, Evelyn (2009). Minería en los ríos Caura y Cuyuní viola el derecho a un ambiente sano. Ciencia Guayana
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Ostos, Pableysa (2015). Gobierno suma 12 años de fracaso en control de la minería ilegal en Bolívar. Correo del Caroní
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Red Ara (2013). La Contaminación por mercurio en la Guayana Venezolana: Una propuesta de Diálogo para la acción. Caracas
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Solano, Luisana (2014). Fotoreportaje: Las Cristinas nunca duerme. Armando Info
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Tabata Bottini, Daniela (2016). Residentes de El Callao denuncian desidia estatal ante la contaminación del río Yuruani. Correo del Caroní
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Other Documents

Imagen 1. El Callao, minas de interés y sitios de procesamiento. Fuente: http://projects.inweh.unu.edu/inweh/display.php?ID=2481
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Imagen 3. Procesamiento del oro, bloque B, El Callao. Fuente: http://projects.inweh.unu.edu/inweh/display.php?ID=2481
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Imagen 4. REDI Guayana inhabilitados 2 campamentos mineros en Municipio El Callao, en 2014. Fuente: Ministro de la Defensa Vladimir Padrino. https://twitter.com/vladimirpadrino/status/461858786203168768/photo/1?ref_src=twsrc%5Etfw
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Imagen 2. El Callao. Quema del oro y vapores del mercurio. Fuente: http://www.cienciaguayana.com/2007/10/vapores-de-mercurio-en-el-bloque-b-de.html
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Meta Information
ContributorEmiliano Teran Mantovani
Last update10/06/2016
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