Iron Mine on Simandou Mountain Range, Mine de Fer, Guinée

Simandou ore deposits simoultaneously generate hope, disarray and concerns. Yet corruption, pollution and biodiversity loss leave little space for the local peasants' worries.


Description

En Francais ci-dessous ----- Simandou iron deposit in South-West Guinea is well-known for the decades of a corruption saga, documented by the foreign press and discrediting mining multinationals and Guinean former political leaders. Alpha Condé became in 2010 the first democratically elected President of his country. He set up a committee to review past contracts. In 2014, one of this committee’s investigations gathered the proofs accusing BSG Resources (BSGR) of obtaining the permits to exploit blocks 1 and 2 of Simandou deposit after the payment of briberies to the late dictator Lansana Conté’s wife, Mamadie Touré. She received more than 3 million dollars from BSGR’s representatives. Rio Tinto was the original major owner of the entire site. It kept the commercialization of the exploitation on hold for more than two decades in blocks 3 and 4 (undisputed with BSGR). It completed several construction works (on blocks 3 and 4) on the peak of Simandou mountain range. These infrastructures have already been disturbing the hydrological connectivity of the area and it has reduced the water quality of many streams. Action Mines has reported on the voices from the communities living downstream who have no more access to drinkable water as they used to. The local inhabitants asked Rio Tinto to drill wells so they could have access to underground water but their claims were ignored. Roads built by Rio Tinto to access the site have also divided farming lands. As a result, because of this and because of the difficult water supply, the locals attest a decrease in their farming productivity, potentially affecting their future living conditions and good nutrition. Additionally, their everyday lives are also affected by the invasion by wild animals, like snakes, fleeing the exploitation site. Even though the actual commercial exploitation of the site has not started yet, adverse effects of the exploration phase are already occurring. What’s more, the impacts on the biodiversity conservation are anticipated to be considerable. Several species are going to be jeopardized since their natural habitats are inside the concession areas. This is the case of the endemic species such as the Western African chimpanzees and the Diana monkeys, living in Pic de Fon, a relatively so far intact area of 25.600 ha. The government, the company and the local communities signed agreements, where Rio Tinto compelled itself to hire local work force. Still the agreements have not been respected by Rio. Since the commercial exploitation never started, very few people were actually hired while local work force was not privileged; their lack of expertise was blamed by Rio. The non-employment of the local youth is the main source of discontent among the population. While at the same time, the arrival of new Rio Tinto’s employees from outside the villages and incoming people looking for a job, disturbed the social cohesion and life became more expensive. --------------- EN FRANCAIS   -------------      Le gisement de fer sur les cimes des montagnes de Simandou, dans le Sud-ouest de la Guinée est connu pour la saga de corruption, éclaboussant les multinationales minières et les anciens dirigeants politiques guinéens, qui a durée des décennies et qui a été très présente sur la presse étrangère. Alpha Condé est devenu en 2010 le premier président démocratiquement élu de son pays. Il a mis sur pied un comité chargé d'examiner les contrats passés. En 2014, l'une des enquêtes de ce comité a recueilli les preuves accusant BSG Resources (BSGR) d'obtenir les permis pour exploiter les blocs 1 et 2 du dépôt de Simandou après avoir versé à la femme de l’ancien dictateur (Lansana Conté), Mme . Mamadie Touré, plus de 3 millions de dollars. Avant l’octroi de deux blocs à BSGR, Rio Tinto était le principal propriétaire de l'ensemble du site. Celui-ci laissé la commercialisation de l'exploitation en stand-by pendant plus de deux décennies dans les blocs 3 et 4 (incontestés par BSGR) mais a construit quelques-unes des infrastructures nécessaires pour la mine (blocs 3 et 4). Ces premières constructions ont déjà perturbé la connectivité hydrologique de la zone et elle a réduit la qualité de l'eau de nombreux cours d'eau. Action Mines rapporte les voix des communautés vivant en aval du site et qui n'ont plus accès à l'eau potable comme autrefois. Les habitants ont demandé à Rio Tinto de forer des puits afin qu'ils puissent avoir accès aux eaux souterraines, mais leurs revendications ont été ignorées. Les routes construites par Rio Tinto pour accéder au site ont également divisé des champs agricoles. En raison de cela et du difficile approvisionnement en eau, les habitants attestent une diminution de leur productivité agricole, susceptible sur le long-terme d'affecter leurs conditions de vie et la qualité de leur nutrition. De plus, leur vie quotidienne est affectée par l'invasion des animaux sauvages, comme des serpents, qui fuient le site d'exploitation. Même si l'exploitation commerciale réelle du site n'a pas encore commencé, les effets néfastes sont déjà en train de se produire. Les impacts sur la conservation de la biodiversité devraient aussi être considérables. Plusieurs espèces sont en danger car leurs habitats naturels se situent dans les zones de concession. C'est le cas des espèces endémiques telles que les chimpanzés d'Afrique de l'Ouest et les singes Diana, vivant dans la zone relativement conservée jusqu’à maintenant, appelée Pic de Fon. Le gouvernement, l’entreprise et les communautés locales avaient signé des accords, où Rio Tinto s'était contraint à embaucher du personnel local. Pourtant, les accords n'ont pas été respectés par Rio. Étant donné que l'exploitation commerciale n'a toujours pas commencé, très peu de gens ont été embauchés et la main-d'œuvre locale n’a pas été privilégiée. Selon Rio cela était dû à leur manque d'expertise. Le manque d’emploi pour la jeunesse locale est la principale source de mécontentement au sein de la population. En même temps, l'arrivée des nouveaux employés de Rio Tinto et de personnes à la recherche d'un emploi, a perturbé la cohésion sociale des villages alors que la vie est devenue plus chère.

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Basic Data
NameIron Mine on Simandou Mountain Range, Mine de Fer, Guinée
CountryGuinea
ProvinceCalmonz and Kankan regions
Accuracy of LocationHIGH local level
Source of Conflict
Type of Conflict (1st level)Mineral Ores and Building Materials Extraction
Type of Conflict (2nd level)Mineral ore exploration
Water access rights and entitlements
Specific CommoditiesIron ore
Project Details and Actors
Project DetailsSimandou is a montains range 100 km long. It is estimated to be the major iron reserve of Guinea and one of the most important world-wide with reserves estimated to be more than 2.4 billion tons. Simandou concessions consist of 4 blocks. The scandals of corruption concern blocks 1 and 2 (North). Rio Tinto was granted the concession permits for the whole deposits in the 1990s. But in 2008 half of its rights were took away and granted to BSGR. The conditions of the deal were very suspicious since BSGR did not pay anything to the Guinean government but committed to invest 165 million dollars for exploration. Finally, in 2010, BSGR sold its concession rights to the Brazilian Vale. The deal was sealed for 2.5 billion dollars. But Vale only paid 500 million dollars, until the corruption scandal about how BSGR obtained the concessions rights burst. In 2014, Rio Tinto “has filed its own lawsuit against both Vale and BSGR for what it qualifies as a “steal” of its previously-owned concessions.”[1] New York court dismissed Rio Tinto’s complaint on a technicality, for having waited too long (more than 4 years) [2]. Frederic Cilins, an associate of Steinmetz, the owner of BSGR was arrested by the FBI in March 2013 and sentenced to two years prison in 2014. In a meeting with Mamadie Touré, she recorded him asking her to destroy corrupted contracts. The life expectancy is of at least 30 years with an estimated annual production up to 95 million tons per year. For the site to become operational, three components are required to be built. First the mine infrastructure itself, secondly a 650km long railway, connecting Simandou to a port on the Atlantic coast for the ore exportation, and lastly the port in Forécariah prefecture, in the south of the capital Conakry. Several contractors were involved in preliminary phases of construction and studies. For instance, “SRK Consulting Company provided geotechnical design of the open pits and waste dumps for the pre-feasibility study. AECOM carried out the feasibility study (…) for the railway”[3]. The ownership of blocks 3 and 4 was before split between the Republic of Guinea (7.5%), Rio Tinto (46.57%), Chinalco (41.3%) and International Financial Corporation (4.625%, IFC: World Bank entity). The mine was expected to start operating in 2014. But nothing happened. Its start kept on being delayed by Rio Tinto. In October 2016, Rio Tinto sold all its interests in the deposit to Chinalco and the transaction cost was between 1.1 and 1.3 billion dollars [4]. In 2011 Rio Tinto’s executives made a 10.5 million dollars payment to a French banking consultant François de Combret, Alpha Condé’s close friend, for obtaining crucial information from the new elected Guinean government [5]. An investigation discovered this corruption scandal a month after Rio Tinto withdrew from the project [6]. IFC also left the project and so Chinalco is the only current owner of blocks 3 and 4; together with the governmental small ownership. By May 2017, Chinalco asked the Guinean government to be granted the concessions of blocks 1 and 2 as well [7]. Nevertheless an open tender process is required by the new mining code adopted in 2011. The negotiations are still ongoing. Chinalco is suspected to also delay for one more decade the beginning of the exploitation since the iron market is saturated.

EN FRANCAIS ---- Simandou est une chaine de montagnes de 100 km de long. Il est estimé que c'est la principale réserve de fer de Guinée et l'une des plus importantes dans le monde, avec des réserves estimées à plus de 2,4 milliards de tonnes. Les concessions de Simandou se composent de 4 blocs. Les scandales de corruption concernent les blocs 1 et 2 (Nord). Rio Tinto a obtenu les permis de concession pour l'ensemble des dépôts dans les années 1990. Mais en 2008, la moitié de ses droits ont été retirés et accordés à BSGR. Les conditions de la transaction étaient très suspectes puisque BSGR n'a rien payé au gouvernement guinéen mais s'est engagée à investir 165 millions de dollars dans l'exploration du site. Enfin, en 2010, BSGR a vendu ses concessions l’entreprise brésilienne Vale. L'opération a été scellée pour 2,5 milliards de dollars. Mais Vale n'a payé que 500 millions de dollars, jusqu'à ce que le scandale de corruption n’éclate. En 2014, Rio Tinto a engagé un procès contre Vale et BSGR [1]. Le tribunal de New York a rejeté la plainte sur un aspect technique : pour avoir attendu trop longtemps (plus de 4 ans) [2bis]. Frédéric Cilins, associé de Steinmetz (propriétaire de BSGR) a été arrêté par le FBI en mars 2013 et condamné à deux ans de prison en 2014. Lors d'une réunion avec Mme. Mamadie Touré, elle l'a enregistré lui demandant de détruire les contrats corrompus. L'espérance de vie du site sera d'au moins 30 ans avec une production annuelle estimée jusqu'à 95 millions de tonnes de fer par an. Avant l’entrée opérationnelle de la mine, trois constructions sont nécessaires. D'abord le complexe minier lui-même, un chemin de fer de 650 km de long, reliant Simandou à un port sur la côte atlantique et enfin la construction du port, au sud de la capitale Conakry, pour l'exportation du fer. La propriété des blocs 3 et 4 était répartie entre la République de Guinée (7,5%), Rio Tinto (46,57%), Chinalco (41,3%) et la Société financière internationale (4,625%, IFC: entité de la Banque mondiale). Il était attendu que la mine commence à fonctionner en 2014. Mais cela n’a pas été le cas. En octobre 2016, Rio Tinto a finalement vendu tous ses intérêts à Chinalco. Le coût de la transaction était entre 1,1 et 1,3 milliard de dollars [4bis]. En 2011, les dirigeants de Rio Tinto ont versé un paiement de 10,5 millions de dollars à un consultant bancaire français François de Combret, un ami proche d'Alpha Condé, pour obtenir des informations cruciales détenues par le nouveau gouvernement élu [5]. Une enquête a découvert ce scandale de corruption un mois après que Rio Tinto se soit retiré du projet [6]. L’IFC a également quitté le projet. Chinalco est donc le seul propriétaire actuel des blocs 3 et 4; le gouvernement étant un actionnaire très minoritaire. En mai 2017, Chinalco a demandé au gouvernement guinéen d’être octroyé les concessions pour les blocs 1 et 2 [7]. Néanmoins, le nouveau code minier adopté en 2011 requière un appel ouvert aux promoteurs. Les négociations sont toujours en cours. Chinalco est soupçonné de vouloir retarder encore d’une décennie supplémentaire le début de l'exploitation puisque le marché du fer est aujourd’hui saturé.
Level of Investment (in USD)20,000,000,000.00 (estimation for blocks 3 and 4 only)
Type of PopulationRural
Company Names or State EnterprisesRio Tinto (Rio Tinto ) from Australia
Minera Chinalco from China
BSG Resources from United Kingdom
Vale S.A. (Vale) from Brazil
International and Financial InstitutionsThe World Bank (WB) from United States of America
Environmental justice organisations and other supportersCNOSC, Société Civile Guinéenne: http://www.societecivileguineenne-cnosc.org/ ; Action Mines: http://actionminesguinee.org/ ; Global Witness ; World Rainforest Movement
The Conflict and the Mobilization
Intensity of Conflict (at highest level)LATENT (no visible organising at the moment)
When did the mobilization beginLATENT (no visible resistance)
Groups MobilizingFarmers
International ejos
Local ejos
Forms of MobilizationMedia based activism/alternative media
Public campaigns
Impacts
Environmental ImpactsVisible: Deforestation and loss of vegetation cover, Biodiversity loss (wildlife, agro-diversity), Loss of landscape/aesthetic degradation, Surface water pollution / Decreasing water (physico-chemical, biological) quality, Reduced ecological / hydrological connectivity
Potential: Soil contamination, Groundwater pollution or depletion, Large-scale disturbance of hydro and geological systems, Mine tailing spills
Health ImpactsPotential: Exposure to unknown or uncertain complex risks (radiation, etc…), Health problems related to alcoholism, prostitution
Socio-economic ImpactsVisible: Increase in Corruption/Co-optation of different actors, Lack of work security, labour absenteeism, firings, unemployment, Loss of livelihood, Other socio-economic impacts
Potential: Social problems (alcoholism, prostitution, etc..), Specific impacts on women, Increase in violence and crime, Loss of traditional knowledge/practices/cultures, Displacement, Land dispossession
Otherdecrease in crops' productivity
Outcome
Project StatusUnder construction
Pathways for conflict outcome / responseCorruption
Migration/displacement
Development of AlternativesCNOSC considers that the Guinean development must be based on the agriculture, a sustainable activity which is not a finite resource as ore deposits. It recommends the government to avoid prioritizing mining as an economic sector for Guinean development and economic growth. Action mines denounces politicians’ corruption in the mining sector. The national Ngo believes and works for a mining sector possibly beneficial for all Guineans and its poorest social classes if its incomes are to be distributed to the communities.



Le CNOSC considère que le développement guinéen doit être basé sur l'agriculture, une activité durable qui n'est pas une ressource finie comme le sont les ressources minières. Il recommande au gouvernement d'éviter de prioriser l'exploitation minière pour le développement et la croissance économique guinéens. Action Mines dénonce la corruption dans le secteur minier. L'ONG nationale croit et travaille pour un secteur minier bénéfique pour tous les Guinéens et ses classes sociales les plus pauvres, si les revenus du secteur sont redistribués aux communautés.
Do you consider this as a success?No
Why? Explain briefly.The project is going to start but the local populations are still not being involved in the decision making process, their concerns being ignored.

Le projet est prévu sans que les populations locales ne participent aux prises de décision, leurs préoccupations sont ignorées.
Sources and Materials
Legislations

New Mining Code adopted in 2011 / Nouveau Code minier depuis 2011

References

Social and Environmental Impact Assessment, Simandou Project, Rio Tinto, 2011, English
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Links

[1]War of Titans: Rio Tinto suing Vale over iron ore rights in Guinea, 30 April 2014
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Guinea to strip Beny Steinmetz company of mining concessions, The Guardian, 9/04/2014
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The tycoon, the dictator's wife and the $2.5bn Guinea mining deal , The Guardian, 30 July 2013
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Rio Tinto sacks senior executives over $10.5m payments linked to Guinea mine, The Guardian, 17 November 2016
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Scandal and intrigue overshadow environment at the Simandou mine in Guinea, Mongabay, 20 January 2015
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Guinée : les milliards de Simandou, Le Monde Afrique, 24 Septembre 2013
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BSGR to file multi-billion lawsuit against Rio over Simandou, Mining.com, December 12th, 2016
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Guinée : comment s’est effondré le rêve de Simandou, Le Monde Afrique, 25 Juillet 2016
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SIMANDOU: le rêve se brise un peu plus, 17 Mai 2017
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[7] Mines- Simandou : voici ce que Chinalco propose au gouvernement guinéen… Guinnetime.com, 17 Mai 2017
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[3]Simandou Iron Ore Project, Guinea, Mining Technology
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Crying foul in Guinea, The Economist, December 4th, 2014
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[4]Chinese buy world's largest mining project, Mining.com, 18/10/2016
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[5] Audio recordings drag Guinea president into mine bribery scandal, France24, 9/12/2016
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[2]Court dismisses Rio Tinto suit against BSGR, Vale over Guinea iron-ore mine, The Global and Mail, 23/11/2015
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[4bis] Guinée : le géant minier Rio Tinto quitte définitivement le projet de fer Simandou, 30 Octobre 2016
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Rio Tinto Simandou: Exporting Iron Mountains, National Geographic, January 27, 2014
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[6]Rio Tinto suspends executive as it investigates Guinea payments, The Guardian, November 9, 2016
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Mines de Simandou : Une Ong exprime des inquiétudes ! 23/06/2014
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[2bis] Simandou : la justice américaine rejette la plainte de Rio Tinto contre Steinmetz et Vale, Jeune Afrique, 20/11/2015
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Media Links

La voix des communautés riveraines des zones minières en Guinée - Exploitation du FER, Janvier 2016
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Guinea's "Deal of the Century", Global Witness, 13 May, 2014
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Simandou entre espoir et déception, Action Mines, Avril 2017
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Guinée, Renforcement des droits des populations en zone minière, 18 mars 2016
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Projet Amines: La voix des communautés riveraines des zones minières en République de Guinée
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Action Mines Guinée constate avec indignation la multiplication des scandales de corruption dans le secteur minier, 9 Decembre 2016
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Guinea’s bribery saga reaches new peaks, Global Witness, March 1st, 2017
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Other Documents

View on peaks from the Pic de Fon area (25.600 ha) Source. Rio Tinto Simandou
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Aerial view of the Simandou iron ore project Source. Rio Tinto Simandou 2016
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Meta Information
ContributorENVJUSTICE team
Last update09/06/2017
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