Minería de litio en Salar del Hombre Muerto, Argentina

One of the largest lithium mines in the world belonging to FMC Lithium. Called also "Fenix" project. Some protests coming from the (scarce) local population because of the excessive use of water.


Description

El Salar del Hombre Muerto se localiza en el departamento de Antofagasta de la Sierra, norte de la provincia de Catamarca.

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Basic Data
NameMinería de litio en Salar del Hombre Muerto, Argentina
CountryArgentina
ProvinceCatamarca
SiteAntofagasta de la Sierra
Accuracy of LocationHIGH local level
Source of Conflict
Type of Conflict (1st level)Mineral Ores and Building Materials Extraction
Type of Conflict (2nd level)Water access rights and entitlements
Mineral ore exploration
Mineral processing
Specific CommoditiesPotasio (Potash)
Sodium Borate (Borax)
Lithium
Project Details and Actors
Project DetailsProducción de carbonato y cloruro de litio. La empresa diseñó un circuito productivo propio, basado en dos complejos extractivo-industriales, uno ubicado en el propio yacimiento -compuesto por la planta de absorción selectiva para remover el litio de la salmuera natural, la planta de servicios auxiliares (abastecimiento de electricidad, vapor y aire comprimido) y la planta de producción de carbonato de litio-, y otro localizado en la provincia de Salta -constituido por la planta procesadora de cloruro de litio (departamento de General Güemes) y la estación ferroviaria de cargas (Salar de Pocitos). Posteriormente, la empresa realizó inversiones adicionales, orientadas a diversificar su base comercial a partir de la producción de compuestos de creciente demanda como el hidróxido y el fluoruro de litio y de fertilizantes como el cloruro de potasio (49 millones), y extender en 145 km la traza del Gasoducto de la Puna para evitar así el traslado de gas natural en camiones entre el yacimiento y sus plantas industriales (110 millones de dólares).

Luego de sufrir un procesamiento elemental para su conversión en carbonato de litio, una parte del mineral extraído de Salar del Hombre Muerto es exportada, en tanto que el resto es remesado a la planta salteña de General Güemes para la obtención de cloruro de litio. En ambos casos, la producción es embarcada en Pocitos (Salta) y transportada por ferrocarril hasta el puerto chileno de Antofagasta, desde donde es exportada.

Se usa un método de procesamiento que re-inyecta toda la salmuera. Si bien este método reduce algunas pérdidas de agua y ayuda a re-nutrir el salar, también necesita mucha energía y consume agua dulce en un promedio de 78,4 l/s (Anlauf, 2015).

Tiene capacidad para producir anualmente unas 12.000 toneladas de carbonato de litio y unas 6.000 toneladas de cloruro de litio. Gracias al Tratado de Integración Minero Argentino-Chileno, la producción cuenta con una salida directa al Pacífico a través del puerto chileno de Antofagasta. Toda la producción se destina a la exportación. A esa tasa de extracción, su vida útil se calculaba en los 70 años. En los últimos años FMC planifica expandir su producción. En 2017 produjo 15.153 toneladas de carbonato de litio, y ha realizado un acuerdo con la provincia de Catamarca, para llevar adelante un proyecto de expansión de las operaciones, por lo cual llegaría a producir 19.000 toneladas de carbonato de litio; y posteriormente podrá duplica esa capacidad, llegando a las 40.000.

En cuanto al empleo, el proyecto generó 600 puestos durante la construcción y 158 empleos directos durante su funcionamiento. Fuentes destacan las condiciones de precarización laboral y la falta de derrame de beneficios en las comunidades locales (especialmente, Antofagasta de la Sierra).

La actividad demanda grandes volúmenes de recursos hídricos. Este método extractivo consiste en perforar la superficie del salar hasta alcanzar la salmuera, bombear el líquido resultante y enviarlo a través de tuberías a grandes piletas cavadas en las salinas, donde se recurre al uso de energía solar para acelerar la evaporación del agua a cielo abierto y obtener la consiguiente concentración del sedimento de sales.

Requiriendo entre 12 y 24 meses, este proceso lleva el nivel de concentración del litio en salmuera del 0,22% al 6%; posteriormente, la precipitación y agregado de reactivos químicos separa al litio del resto de los minerales y compuestos diluidos en la salmuera (calcio, magnesio, potasio, sodio, sulfatos, boratos, etc.) a través de un proceso de lixiviación que aumenta la concentración al 99,1% para la obtención de carbonato de litio comercial. Esto último también implica un importante consumo hídrico, equivalente al 40% del agua evaporada (Manrique, 2014)

Existe, asimismo, cierto consenso académico en la estimación de que la extracción de una tonelada de litio requiere la evaporación de alrededor de dos millones de litros de agua. Aunque estas cifras varían dependiendo de las características de cada salar y sus diferentes grados de concentración del mineral (ppm), existe contundente evidencia empírica de que este método de explotación no es otra cosa que una ‘minería del agua’ (Gallardo, 2011)

El consumo de agua de Minera del Altiplano oscilaría entre 280 y 304 metros cúbicos por hora. La empresa se negó durante años a pagar el canon de agua. Si se consideran como válidas dichas cifras -recordando que la explotación se realiza ininterrumpidamente durante las 24 horas del día-, la extracción de litio en Salar del Hombre Muerto requeriría el consumo de 84,44 litros de agua por segundo, es decir, 7.296.000 litros diarios y 2.663.040 metros cúbicos anuales. FMC Lithium cuenta con varias fuentes de aprovisionamiento del recurso, utilizando agua proveniente tanto de fuentes superficiales -cauces de La Punta, río Las Papas- como subterráneas -pozos registrados en la Dirección de Riego y excavaciones no declaradas.

Recientemente, FMC renombró su negocio de litio como "Livent".

El creciente interés mundial por el litio genera la llegada de nuevos proyectos al Salar del Hombre Muerto. Uno de ellos, en la cuenca sur, es “Sal de Vida”, de la empresa australiana Galaxy Resources. Este proyecto se desarrollaría con el dinero que Galaxy obtuvo de vender derechos mineros, también en el Salar del Hombre Muerto, pero en la cuenca norte, a la siderúrgica surcoreana Posco.
Project Area (in hectares)60,000
Level of Investment (in USD)150,000,000
Type of PopulationRural
Potential Affected Population1430
Start Date2000
Company Names or State EnterprisesMinera del Altiplano S.A. from Argentina
FMC Lithium Corp. from United States of America
Galaxy Resources (GXY) from Australia - Desarrolladora del proyecto "Sal de Vida"
Livent from United States of America - Dedicada a los negocios de litio de FMC desde 2018.
Relevant government actorsGobierno de Catamarca.

Subsecretaría de Recursos Hídricos de la provincia de Catamarca.

Dirección de Riego de la provincia de Catamarca.

Catamarca Minera Sociedad del Estado (CAMYEN SE)

Gobierno de Salta.

Dirección General de Fabricaciones Militares (DGFM).

Cámara Minera de Catamarca.
Environmental justice organisations and other supportersNo a la Mina

Unión de Asambleas Ciudadanas (UAC)

Red de Asistencia Jurídica contra la megaminería (Redaj)

Centro de Derechos Humanos y Ambiente (Cedha).
The Conflict and the Mobilization
Intensity of Conflict (at highest level)LOW (some local organising)
When did the mobilization beginIn REACTION to the implementation (during construction or operation)
Groups MobilizingArtisanal miners
Farmers
Indigenous groups or traditional communities
Landless peasants
Neighbours/citizens/communities
Social movements
Red de Asistencia Jurídica contra la Megaminería (REDAJ).
CENTRO DE DERECHOS HUMANOS Y AMBIENTE (CEDHA).
Forms of MobilizationCreation of alternative reports/knowledge
Involvement of national and international NGOs
Media based activism/alternative media
Official complaint letters and petitions
Impacts
Environmental ImpactsVisible: Surface water pollution / Decreasing water (physico-chemical, biological) quality, Groundwater pollution or depletion, Loss of landscape/aesthetic degradation
Potential: Food insecurity (crop damage), Soil contamination, Waste overflow, Large-scale disturbance of hydro and geological systems, Biodiversity loss (wildlife, agro-diversity), Reduced ecological / hydrological connectivity, Other Environmental impacts
OtherConsumo de aguas fósiles.
Socio-economic ImpactsVisible: Other socio-economic impacts, Increase in Corruption/Co-optation of different actors, Loss of landscape/sense of place
Potential: Displacement, Land dispossession, Loss of livelihood, Loss of traditional knowledge/practices/cultures
OtherHuelgas obreras y conflictos sindicales frecuentes debido a las magras remuneraciones pagadas por la firma extranjera a su personal.

No pago de cánones provinciales (agua).

Afectación turística por presencia de mina en el salar.
Outcome
Project StatusIn operation
Pathways for conflict outcome / responseApplication of existing regulations
Do you consider this as a success?No
Why? Explain briefly.Es un proyecto en operación y expansión. En el mismo salar se planifican otros proyectos de explotación de litio, donde las empresas mineras se asocian con compañías tecnológicas y automotrices.
Sources and Materials
References

Axel Anlauf (2015). "¿Secar la tierra para sacar litio? Conflictos socio-ambientales en la minería del litio". En: Nacif, Federico y Lacabana, Miguel (coords.), ABC del litio sudamericano. Ciudad Autónoma de Buenos Aires-Quilmes: Ediciones del CCC Centro Cultural de la Cooperación Floreal Gorini-Universidad Nacional de Quilmes, pp. 171-191.

Gallardo Susana (2011). La fiebre comienza. Extracción de litio en el norte argentino. Revista Exactamente, pp. 26-29.
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Franco Aguilar y Laura Zeller (2012). Litio: El Nuevo Horizonte Minero. Dimensiones Sociales, Económicas y Ambientales. CEDHA
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Informe preliminar de la Red de Asistencia Jurídica contra la Megaminería (REDAJ). LITIO, la paradoja de la abundancia.
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Descripción del conflicto por OCMAL
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Manrique, Alejandro. Explotación del litio, producción y comercialización de baterías de litio en Argentina. 1a ed. - Mar del Plata : Universidad Nacional de Mar del Plata, 2014. E-Book
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Gomez Lende, Sebastián. 2017. MINERÍA DEL LITIO Y ACUMULACIÓN POR DESPOSESIÓN. EL CASO DE SALAR DEL HOMBRE MUERTO (1999-2016). Estudos Geográficos, Rio Claro, 15(1): 157-183, jan./jun. 2017
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Links

Minera del Altiplano obtiene permiso para producir 40 mil toneladas de carbonato de litio. Latinominería, enero de 2018.
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Galaxy-Posco. Acuerdo clave por Salar del Hombre Muerto. Mining Press, Agosto de 2018.
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Descripcion por la empresa FMC . FMC Lithium purchased the Salar del Hombre Muerto, an Argentine salar containing high uniform concentrations of lithium with low levels of other contaminants. Brine-based deposits hold high concentrations of lithium in ranges from 200 to 2000 parts per million which can be further concentrated using solar evaporation. Second, FMC perfected and commercialized a selective purification process that extracts lithium chloride from the salar brine in a 95 pure form with minimal processing.
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Catamarca: minera norteamericana aceptó pagar canon por el agua que consume. Tiempo Sur, 24-02-2015. Casi 18 años tuvieron que pasar para que la compañía FMC Minera del Altiplano, subsidiaria de la estadounidense FMC Lithium, que explota los yacimientos de litio en el Salar del Hombre Muerto en Antofagasta de la Sierra (Catamarca), se comprometiera a abonar el canon del agua que utiliza en el proceso de extracción de carbonato de litio. La empresa se negaba, sistemáticamente, a abonar el gravamen basada en una cuestión contractual.
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MINERA FMC LITHIUM NO PAGÓ JAMÁS EL CANON DE AGUA. No a la Mina, 18 septiembre, 2012.
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Histórico acuerdo con Minera del Altiplano. La empresa accedió a pagar el agua que consume con obras para Antofagasta. El Esquiú, 6/05/2015.
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El presidente de FMC Minera del Altiplano intimó a El Esquiú. Mining Press, 1-10-2012.
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Denuncian contaminación y alteración del paisaje por parte de una empresa minera en el Salar del Hombre Muerto. La unión, 12-12-2014.
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El negocio de litio de FMC se llamará Livent Corporation. 26 de julio de 2018.
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Media Links

Científicos Industria Argentina - Litio en Argentina. Entrevistamos al Dr. en Ciencias Sociales y en Geografía del CONICET, Bruno Fornillo y conversamos con él sobre los yacimientos de litio en Argentina que posicionan al país en un lugar muy privilegiado en el mundo como reservorio de este mineral fundamental para la fabricación de baterías. TV Pública, 9/05/15.
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Other Documents

Source: No a la Mina
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Cercanías del Salar del Hombre Muerto Fuente: TripAdvisor
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Salar del hombre muerto Fuente: http://ar.geoview.info/salar_de_hombre_muerto,34071748p
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Campamento de FMC en Salar del Hombre Muerto Fuente: http://modularhomes.com.ar/archivos/979
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Meta Information
ContributorPatricio Chávez / Lucrecia Wagner
Last update14/01/2019
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