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Vale company’s tailings dam failure in Brumadinho, MG, Brazil

"Não foi acidente. Foi crime". In the foretold failure of this tailings dam on 25/1/ 2019 in Minas Gerais, there were over 350 people killed, many of them employees of the company. "Choramos com a Mãe Terra lágrimas de lama e sangue. "


As the Articulacao Internacional dos Antingidos e Atingidas pela Vale put it it on 25 January 2019,

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Basic Data
Name of conflict:Vale company’s tailings dam failure in Brumadinho, MG, Brazil
State or province:Minas Gerais
Location of conflict:Brumadinho
Accuracy of locationHIGH (Local level)
Source of Conflict
Type of conflict. 1st level:Mineral Ores and Building Materials Extraction
Type of conflict. 2nd level:Mineral ore exploration
Tailings from mines
Dams and water distribution conflicts
Specific commodities:Iron ore
Project Details and Actors
Project details

This was a tailings dam belonging to the Vale mining company. There is a good detailed description in source [6] and source [9] in Portuguese of the political decision taken by the goverment of Minas Gerais in December 2018 to increase iron ore mining in the area and give a fresh license to this tailings dam. It is not clear yet what has been the volume of the spill., possibly 13 million m3, Vale created the Complexo Minerário de Paraopeba in Brumadinho and Sarzedo. The Complexo contributed 7% of the iron ore exported by Vale from Brazil in 2018. Apart from three tailings dams the Complexo is formed by the mines of Jangada, Córrego do Feijão, and processing plants, administraive buildings.

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Project area:3,600 (affected by the spill)
Type of populationSemi-urban
Affected Population:50,000
Start of the conflict:2011
Company names or state enterprises:Complexo Minerário de Paraopeba from Brazil
Mineraçoes Brasileiras Reunidas from Brazil
Vale (Vale) from Brazil
Relevant government actors:Ibama.
COPAM, Conselho Estadual de Política Ambiental.
Goverment of Minas Gerais.
Environmental justice organizations (and other supporters) and their websites, if available:Águas de Casa Branca (district of Brumadinho).
Fórum Nacional da Sociedade Civil na Gestão de Bacias Hidrográficas (FONASC-CBH).
MAB. Movimento dos atingidos por barragens.
Comitê Nacional em Defesa dos Territórios Frente à Mineração.
Articulação Internacional dos Atingidos e Atingidas pela Vale.
Conflict & Mobilization
IntensityHIGH (widespread, mass mobilization, violence, arrests, etc...)
Reaction stagePREVENTIVE resistance (precautionary phase)
Groups mobilizing:Industrial workers
International ejos
Local ejos
Social movements
Trade unions
Recreational users
Religious groups
Articulação Internacional dos Atingidos e Atingidas pela Vale. Also, Iglesias y Minería [15]. Also the CUT [16] and local miners' unions
Fisher people
Forms of mobilization:Creation of alternative reports/knowledge
Development of alternative proposals
Involvement of national and international NGOs
Lawsuits, court cases, judicial activism
Media based activism/alternative media
Objections to the EIA
Official complaint letters and petitions
Shareholder/financial activism.
Street protest/marches
Alternative preventive legislative proposals were rejected [7]. Environmental licensing was done too quickly in December 2018.
Environmental ImpactsVisible: Biodiversity loss (wildlife, agro-diversity), Floods (river, coastal, mudflow), Loss of landscape/aesthetic degradation, Soil contamination, Waste overflow, Surface water pollution / Decreasing water (physico-chemical, biological) quality, Groundwater pollution or depletion, Large-scale disturbance of hydro and geological systems, Reduced ecological / hydrological connectivity, Mine tailing spills
Health ImpactsVisible: Accidents, Occupational disease and accidents, Deaths, Exposure to unknown or uncertain complex risks (radiation, etc…)
Potential: Mental problems including stress, depression and suicide
Other Health impactsMany employees from Vale have been killed in this accident. In Brumadinho there must have been incidence of respiratory illnesses even before the accident. The mud released might be toxic.
Socio-economical ImpactsVisible: Increase in Corruption/Co-optation of different actors, Displacement, Loss of livelihood, Loss of traditional knowledge/practices/cultures, Specific impacts on women, Land dispossession, Loss of landscape/sense of place, Violations of human rights
Project StatusStopped
Conflict outcome / response:Court decision (undecided)
New legislation
Project temporarily suspended
Remains to be seen. There will be court cases, calls for compensation.
Proposal and development of alternatives:The tailings dam collapsed on 25 January 2019. This was been foretold. Neighbours had alternatives: "no to further iron ore mining and securing the dam". They had put forward these alternative as recently as December 2018, with tens of thousand of signatures. The area had attracted tourists because of its beauty and the Inhotim museum of contemporary art (which fortunately has survived). The owner of Inhotim, a pig-iron magnate, Bernardo Paz, declared some years ago, "I want to create a place where people can come and work without being in a hurry, [where they can] live surrounded by birds, have fun, a place they can bring their lives to," Paz told O Globo newspaper. "It's like Disneyland, which began life as a park and expanded. Only here it is something serious." Deadly serious, one could add.
The damage had been foretold by environmentalists.
[20]. "Não foi acidente, foi crime anunciado! Era previsível, como são previsíveis os rompimentos de dezenas de outras grandes barragens de lama tóxica de mineração em muitos estados do Brasil. Na Ata da reunião do COPAM (Conselho Estadual de Política Ambiental), de 11 de dezembro de 2018, que aprovou a renovação da licença ambiental para a mineradora VALE continuar a exploração de minério no complexo minerário da Jangada e da Mina do Córrego do Feijão, em Brumadinho, região metropolitana de Belo Horizonte, MG, consta os alertas que foram feitos. O prof. Klemens Laschefski, da UFMG, por exemplo, em entrevista a vários meios de comunicação alertou para os riscos de continuar a atividade minerária na área do Córrego do Feijão. Maria Teresa Corujo (Teca), representante do Fórum Nacional da Sociedade Civil nos Comitês de Bacias Hidrográficas (FONASC-CBH) também fez contundentes e fundamentadas críticas à renovação da licença pleiteada pela VALE. Teca foi a única conselheira que votou contra a renovação da licença." [20].
Do you consider this an environmental justice success? Was environmental justice served?:No
Briefly explain:A great failure for environmental justice. No attention was paid to the attempts to enact stricter legal regulation. Callsl from civil society and environmental movement were not heard. Lessons from the Samarco (Mariana) disaster of 2015 were not drawn. The Vale company in this case has killed many of its own employees. Read "Brumadinho – 25.01.2019 – Nota da Articulação Internacional dos Atingidos e Atingidas pela Vale" [8]. On 27 Jan, Sunday, some small demonstrations against Vale took place in the district of Casa Banca. [11].
Sources & Materials
Juridical relevant texts related to the conflict (laws, legislations, EIAs, etc)

[7] News on a stalled law project in the Assembly of Minas Gerais that would have made more difficult for companies to mine iron ore and to dispose of tailings.
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References to published books, academic articles, movies or published documentaries

Andréa Zhouri. Pesquisadores do Grupo de Estudos em Temáticas Ambientais (GESTA) da Universidade Federal de Minas Gerais (UFMG) estudam os conflitos ambientais e processos de territorialização em Minas. Um dos resultados desse trabalho é o Mapa dos Conflitos Ambientais do estado, que completa 10 anos, e reúne mais de 500 registros de processos hegemônicos com apropriação de territórios. O projeto é uma parceria com o Núcleo de Investigação em Justiça Ambiental da Universidade Federal de São João del-Rei (NINJA/UFSJ) e o Núcleo Interdisciplinar de Investigação Socioambiental da Universidade Estadual de Montes Claros (NIISA/UNIMONTES).
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[1]. The Telegraph. 25.1.2019. Brazil dam collapse leaves at least seven dead and 200 missing .
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[2] The Guardian 25 Jan 2019. Brazil dam collapse: seven bodies found and scores still missing. Burst of tailings dam at iron ore mine releases wave of red sludge, with chance of finding survivors ‘minimal’.
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[3] Folha de Sao Paulo (Ranier Bragon).. Risco de rompimento foi citado na tensa reunião que aprovou licença da barragem. Representante do Ibama afirmou que bastaria negligência ou abandono para haver a tragédia
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[10] Marta Noguera (Reuters). Exclusive: Brazil prosecutor says Vale dam burst may scramble Samarco talks, Jan 26, 2019.
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[12] Secretary Germano Luiz Gomes Vieira reduced the risk criteria in December 2018.
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[13] Gov- Zema in favour of simplifying licences for mining companies, as he stated in Nov. 2018. He kept Germano Luiz Gomes Viera as Secretary for the Environment in Minas Gerais.
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[14] Enormous liabilities - bleak financial prospects for the Vale Company, according to Reuters. Some pension funds become uneasy. (28 Jan 2019. New dam disaster puts Vale CEO, deals and dividends under scrutiny. Tatiana Bautzer).
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[15] igle Choramos com a Mãe Terra lágrimas de

lama e sangue. Não à impunidade. A rede Igrejas e Mineração chora junto às vítimas do crime ambiental de Brumadinho, Minas Gerais (Brasil).
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[16] Central única dos Trabalhadores do Brasil. Não foi acidente, foi crime. Executiva da CUT diz que tragédia na barragem de Brumadinho não foi acidente, foi crime. Na nota, a CUT se solidariza com os trabalhadores e seus familiares e diz que vai lutar por justiça.
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[19] Marcio Paulo Mascarenhas, Fevr. 2018, em Facebook. "Estão acabando com tudo em volta. Onde antes era uma mata atlântica cheia de nascentes, hoje está virando um deserto empoeirado e sem vida. O que é mais importante, o dinheiro ou, as pessoas que morrem de doenças pulmonares respirando esse pó poluído com minerais pesados e bebendo água misturada com esse mesmo veneno? Lençóis freáticos entupidos. Pulmões entupidos e o turismo ecológico que antes era fonte de riquezaspara a região, se transformando em deserto poeirento e desabitado. Cenário horrendo de um futuro que começou a décadas atrás. Será que ainda há esperança ?!!!"
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[20] CPT, alert to damage to river water and to fisheries, because of toxic mud. Role of environmentalists before the accident, trying to stop mining and building of tailings dams in the region. Role of activist Maria Teresa Corujo.
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Barragem em Brumadinho: as perguntas que ainda não foram respondidas. João Fellet Da BBC News Brasil em São Paulo . 26 Jan 2019.
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O Globo - Em protesto, prédio da Vale é cercado por 233 placas com os nomes dos mortos em Brumadinho

Empresa faz sua assembleia de acionistas nesta quarta-feira

Bruno Rosa

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Related media links to videos, campaigns, social network

[4] Brasil de Fato. Rompimiento das barragens ja era esperado por moradores. 25 Jan. 2019.
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[5] Famílias estão apavoradas com aumento de barragem em Conceição do Mato Dentro (MG). Pesquisadores e população alertam para perigo de rompimento da barragem da empresa Anglo American. Brasil de Fato | Marcio Zonta. 9 de Outubro de 2018.
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[6] Good description of the absurd political decision to increase mining in the area and give a fresh licence to the tailings dam, on 11 December 2018.
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[8] Materials on Brumadinho from the Articulacao Internacional dos Atingidos e Atingidas pela Vale.
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[9] Brasil de Fato. 11 Dec. 2018. COPAM aprova a ampliação de mineração na Serra do Rola Moça (MG). Empresas podem aumentar exploração em 88%. Mobilização da comunidade não foi considerada. Rafaella Dotta
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[11] Small demonstration in Casa Branca district against the Vale company on Sunday 27 January 2019.
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[17] Interview, Maria Teresa Corujo, who on 11 Dec 2018 voted in COPAM against extending mining permissions in favor of the Vale company in Còrrego do Feijao.
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[18] Xapuri. 28 Jan 2019. Apenas um projeto minerário foi barrado na câmara técnica do Conselho Estadual de Política Ambiental de Minas Gerais (Copam) em 40 reuniões realizadas entre fevereiro de 2017 e janeiro de 2019, revelou Maria Teresa Corujo, representante do Fórum Nacional de Comitês de Bacias Hidrográficas (Fonasc), em entrevista à Agência Pública.
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‘Beira a insanidade’, alertou entidade sobre ampliação da mineração em Brumadinho. Caio de Freitas Paes, Tatiana Dias. 25 de Jan. 2019
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Video. "Brumadinho não foi acidente. Foi crime!" Media Ninja.
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A 7 minutes video of the disaster.
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BBC, 26 Jan 2015. Perhaps 300 killed, disappeared.
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The family owning the Pousada Nova Estancia and the language teaching network Number One died in the spill from the tailings dam, together with guests and employees (38 people).
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Milton Nascimento: it is not an accident, it is a crime.
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Videos shown after one week of the spill, with the precise moment in which the tailings dam breaks down, and the first minutes with the mud travelling downhill at 70 km/hour.
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Video-mostra-momento-exato-do-rompimento-da-barragem-da-vale-em-brumadinho, 25 Jan, 2019
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Other comments:Brasil de Fato, 11 Dec. 2018. O Conselho Estadual de Política Ambiental aprovou, nesta terça (feira), a ampliação de duas minas em Brumadinho e Sarzedo, na Região Metropolitana de Belo Horizonte. As autorizações enfrentavam forte resistência dos moradores de Casa Branca. As minas se localizam na zona de amortecimento do Parque Estadual da Serra do Rola Moça. A empresa Minerações Brasileiras Reunidas S.A. irá assumir uma lavra a céu aberto para explorar minério de ferro, a Mina da Jangada. Esse projeto visa construir também uma estrada dentro da unidade de conservação. Já a Vale dará continuidade às operações na Mina de Córrego do Feijão, também uma lavra a céu aberto de minério de ferro. Foram autorizadas, em uma mesma reunião, as Licenças Prévia, de Instalação e de Operação.
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Last update01/05/2019
Conflict ID:4006
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