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Aznalcollar tailings dam failure, Spain


Description:

El 25 de Abril de 1998 se produce la rotura de la presa de contención de la balsa de decantación de la mina de pirita (FeS2) en Aznalcóllar (Sevilla). Como resultado aparece un importante vertido de agua ácida y de lodos muy tóxicos, conteniendo altas concentraciones de metales pesados, de gravísimas consecuencias para la región.

El vertido fue de unos 4,5 Hm3 (3,6 de agua y 0,9 de lodos) y se desbordó sobre las riberas de los ríos Agrio y Guadiamar a lo largo de 40 km para los lodos y 10 km más para las aguas, con una anchura media de unos 400 metros. La superficie afectada ha sido de 4.600 hectáreas. Los lodos invadieron la región externa del Parque Nacional de Doñana y desembocaron en el Guadalquivir en el área del Coto de Doñana, y alcanzaron finalmente, ya poco contaminadas, el Oceano Atlántico, en Sanlucar de Barrameda. Las consecuencias fueron 30 toneladas de animales muertos, acuíferos altamente contaminados, récord mundial de concentración de metales pesados en aves acuáticas, etc.

Pasados varios años, sin que se supiera de quién era la responsabilidad y después de haber gastado, varias administraciones públicas, muchos millones de euros se consiguió dejar relativamente limpia la zona contaminada. Sobre la zona dañada y sobre el terreno circundante expropiado se ha creado la figura de protección natural del Corredor Verde para la unión de Sierra Morena y Doñana. La empresa propietaria de la mina, Boliden-Apirsa, fue condenada en el 2004 al pago de unos 45 millones de euros en concepto de indemnización por los daños causados.

Cuando la balsa de residuos de la mina de Aznalcollar se rompió, vertió más de seis millones de toneladas de barro tóxico y aguas ácidas ricas en cinc y arsénico. En dicha mina se producían concentrados de zinc, plata, plomo y cobre extraídos de un criadero pirítico. Además también contenía arsénico, cadmio, talio… Cuando se produjo el desastre, los residuos se vertían a un enorme estanque artificial. Dicho estanque tenia una superficie aproximada de 1,5 km2, el cual contenía unos treinta y un millones de toneladas de fangos. Alrededor de este embalse se había construido un dique de contención que se había ido agrandando progresivamente para aumentar su capacidad.

El día que se produjo el desastre, el dique que contenía los residuos sufrió una rotura de unos 50 metros de longitud y los residuos (alrededor de tres millones m3 de fangos y cuatro millones de m3 de aguas ácidas) se vertieron contaminando sobre unas 4.600 ha de tierra en loas lindes del Parque Nacional Coto de Doñana y que alcanzaron el río Guadiamar. El tramo alto y medio del río se encuentra afectado por lodos piríticos mientras que el tramo bajo por aguas ácidas. Además se aprobó un muro de contención, construido para evitar la expansión de los residuos en las zonas colindantes al río, en este caso el Parque Nacional Coto de Doñana y las marismas.

El impacto ambiental fue muy grande debido a la gran cantidad de residuos almacenados en la mina. Los principales afectados han sido los cultivos que se encontraban en las tierras colindantes a la presa, que han sido devastados, y las propias tierras que han quedado estériles. Por otra parte, en cuanto a la flora y a la fauna, los animales y plantas que se encontraban en el río Guadiamar y los que utilizaban este como medio para alimentarse. Las especies de Doñana también se han visto afectadas por el gran número de metales pesados vertidos sobre le terreno.

Esto llevó a una reacción por parte de la Junta de Andalucía, que fue la expropiación de tierras afectadas. Este fue el primer caso en España de expropiación por desastre ecológico, y se puso en marcha un plan de rescate, recuperación y acondicionamiento de toda la cuenca. Este suceso hizo que llamara la atención a la comunidad científica, y hubo numerosos proyectos que trataron el tema.

En el 2001, Boliden abandona la explotación minera y las administraciones le reclaman 90 millones por la limpieza de los lodos. En 2002, los 21 técnicos imputados fueron absueltos, entonces la Junta de Andalucía demandó a Boliden para recuperar los 89 millones invertidos en la limpieza de residuos, pero el Juzgado de Sevilla se declaró incompetente.

En 2004, el Tribunal Supremo condenó a Boliden-Apirsa al pago de unos 45 millones de euros en concepto de indemnización por los daños causados. Boliden anunció que no piensa pagarlo por obedecer el accidente a un "factor externo".

En 2013, el Consejo de Gobierno de la Junta aprobó el decreto que teóricamente iba a permitir la reapertura de la mina mediante un concurso del que estaría excluido la empresa. Es el decreto que ahora ha sido recurrido ante el Tribunal Constitucional.

En 2014, el Parlamento y el Gobierno andaluces, con el apoyo de los partidos parlamentarios y de los sindicatos, apoyan la reapertura de la mina.

Por otra parte, Ecologistas en Acción, SEO/BirdLife y WWF, opinan que la descontaminación de estos cauces y su posterior regeneración como pasillo ecológico -El Corredor Verde del Guadiamar, declarado Paisaje Protegido y adscrito a la Red de Espacios Protegidos de Andalucía en abril de 2003- requirió una inversión de las administraciones central y autonómica de millones de euros, y que reabrir la mina supone "un riesgo inasumible" para el Parque Nacional Doñana (Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO, en 1994).

Keywords: tailings dam failure, National Park Doñana, environmental liabilities

Basic Data

Name of conflict:Aznalcollar tailings dam failure, Spain
Country:Spain
State or province:Andalusia
Location of conflict:Aznalcollar, Sevilla
Accuracy of locationHIGH (Local level)

Source of Conflict

Type of conflict. 1st level:Mineral Ores and Building Materials Extraction
Type of conflict. 2nd level:Establishment of reserves/national parks
Tailings from mines
Specific commodities:Tailings dam failure
Industrial waste

Project Details and Actors

Project details

En diciembre de 1987, Boliden asumió el control de la compañía española Andaluza de Piritas, S.A. (Apirsa),

Se sabía que las reservas de mineral de Aznalcóllar sólo durarían hasta 1992, razón por la cual Boliden realiza prospecciones en las 3.500 ha de terreno colindante que fueron incluidas en la venta de la mina. El objetivo era encontrar minerales de sulfuros masivos y como resultado de los estudios de evaluación, se descubrió un yacimiento al que se le denominó Los Frailes que se encontraba a tan solo unos cientos de metros de la corta de Aznalcóllar. El 3 de diciembre de 1995 se realiza la primera voladura en los Frailes y dos años después estaba en plena producción. En Octubre de 1996 se declara agotada la mina de Aznalcóllar.

Boliden Apirsa procesa el mineral para producir concentrados in situ. El agua la toma de un embalse que se encuentra aguas arriba de la mina entre los ríos Cañaveroso y Agrio. El estéril de la planta de tratamiento se deposita en una presa y el agua que se utiliza en el proceso se envía a la planta depuradora y después se reutiliza en la molienda del mineral o se descarga en el río.

El yacimiento de Los Frailes contiene un 3.8 % de zinc, un 2.2 % de plomo, un 0.3 % de cobre y 60 gramos de plata por tonelada.

La Junta de Andalucía, en 2014, estima que esta mina, abandonada hace 30 años y que ocupa casi 950 ha, acumula unos 35 millones de tons constatadas de cobre, plomo y zinc, además de oro y plata, y otros 45 millones de toneladas probables.

La descontaminación de estos cauces y su posterior regeneración como pasillo ecológico -El Corredor Verde del Guadiamar, declarado Paisaje Protegido y adscrito a la Red de Espacios Protegidos de Andalucía en abril de 2003- requirió una inversión de las administraciones central y autonómica de cientos de millones de euros.

Los intentos por reclamar parte de este desembolso a la multinacional Boliden-Apirsa, propietaria de la mina, originaron un arduo litigio judicial saldado hasta ahora con derrotas de las administraciones y con la recomendación de mayo de 2012 del Tribunal Supremo a la Junta de que reinicie el contencioso por la vía penal.

Project area:4600
Level of Investment:130,000,000
Type of populationRural
Start of the conflict:1998
Company names or state enterprises:Boliden from Sweden
Relevant government actors:Andalucía regional government, Spanish government, Tribunal Supremo, Consejería de Medio Ambiente
Environmental justice organizations (and other supporters) and their websites, if available:Confederación ecologista y pacifista de Andalucía, Ecologistas en Acción, WWF, Amigos de la Tierra, Adecuna de Aznalcóllar, SEO/BirdLife

Conflict & Mobilization

IntensityMEDIUM (street protests, visible mobilization)
Reaction stageIn REACTION to the implementation (during construction or operation)
Groups mobilizing:Farmers
International ejos
Local ejos
Local government/political parties
Neighbours/citizens/communities
Local scientists/professionals
Forms of mobilization:Creation of alternative reports/knowledge
Involvement of national and international NGOs
Lawsuits, court cases, judicial activism
Media based activism/alternative media
Official complaint letters and petitions
Public campaigns

Impacts

Environmental ImpactsVisible: Air pollution, Biodiversity loss (wildlife, agro-diversity), Food insecurity (crop damage), Loss of landscape/aesthetic degradation, Noise pollution, Soil contamination, Waste overflow, Deforestation and loss of vegetation cover, Surface water pollution / Decreasing water (physico-chemical, biological) quality, Groundwater pollution or depletion, Large-scale disturbance of hydro and geological systems, Reduced ecological / hydrological connectivity, Mine tailing spills
Potential: Floods (river, coastal, mudflow)
Other Environmental impactsSe afectó marginalmente el Parque Nacional Doñana (Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO), se creó Paisaje Protegido el Corredor Verde del Guadiamar (1998)
Health ImpactsVisible: Exposure to unknown or uncertain complex risks (radiation, etc…)
Socio-economical ImpactsVisible: Displacement, Lack of work security, labour absenteeism, firings, unemployment, Loss of livelihood
Potential: Increase in Corruption/Co-optation of different actors, Loss of landscape/sense of place, Land dispossession

Outcome

Project StatusStopped
Conflict outcome / response:Environmental improvements, rehabilitation/restoration of area
Institutional changes
Land demarcation
Court decision (undecided)
Technical solutions to improve resource supply/quality/distribution
Development of alternatives:Se creó Paisaje Protegido el Corredor Verde del Guadiamar (1998)
Do you consider this an environmental justice success? Was environmental justice served?:No
Briefly explain:EJOs warned about the possibility of the spill, but it happened before any political institution took seriously the warnings. Moreover the firm Boliden did not pay for its environmental liabilities. It was the government of Andalusia who had to pay.

Sources & Materials

Related laws and legislations - Juridical texts related to the conflict

DECRETO 112/2003, de 22 de abril, por el que se declara Paisaje Protegido el Corredor Verde del Guadiamar
http://www.juntadeandalucia.es/boja/2003/78/d9.pdf

References to published books, academic articles, movies or published documentaries

CSIC, 2008, Guadiamar, ciencia, técnica y restauración. El accidente minero diez años después
http://www.ciudadciencia.es/doc/files/guadiamar.pdf

Boccio Serrano, Maravillas, El accidente de Aznalcollar desde la óptica del derecho ambiental comunitario, Universidad de Sevilla
http://huespedes.cica.es/gimadus/05/AZNALCOLLAR.htm

Links to general newspaper articles, blogs or other websites

ABC, 2014, La mina de Aznalcóllar cumple 16 años de polémicas desde la catástrofe del vertido
http://sevilla.abc.es/andalucia/20140315/sevi-cronologia-desastre-aznalcollar-201403142156.html

Universidad de Zaragoza, Accidente de Aznalcóllar
http://www.unizar.es/guiar/1/Accident/Aznalc.htm

Europa Press, 2014, La Junta 'veta' a Boliden en el concurso para explotar la mina de Aznalcóllar
http://www.europapress.es/andalucia/sevilla-00357/noticia-junta-prohibe-concurso-explotar-aznalcollar-concurran-boliden-otra-empresa-relaciona-20140116145556.html

La Razón, 2011, Boliden se libra de pagar por el desastre de Aznalcóllar
http://www.larazon.es/detalle_hemeroteca/noticias/LA_RAZON_417821/2480-boliden-se-libra-de-pagar-por-el-desastre-de-aznalcollar#Ttt1PXjUFKtFLWsu Mejora tu Posicionamiento Web con http://www.intentshare.com

El País, 2014, Gobierno y Junta cierran esta semana la solución legal para reabrir Aznalcóllar
http://ccaa.elpais.com/ccaa/2014/04/09/andalucia/1397046421_122452.html

El País, 2014, La reapertura de la mina marca el 16 aniversario del accidente de Aznalcóllar
http://economia.elpais.com/economia/2014/04/20/agencias/1397996997_673843.html?rel=rosEP

Meta information

Contributor:Joan Martinez Alier and Talia Waldron
Last update26/05/2014