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Pacific Rim at El Dorado mine, El Salvador


The company in conflict is the Canadian Pacific Rim Mining Corporation, a transnational corporation active in the mining sector. The accusation regards the activities of the company in the Department of Cabañas, in El Salvador. Pacific Rim carried out exploration activities in the area, the effects of which implied that affected communities finally would deny selling their lands and leaving them to Pacific Rim for extractive activities, in view of the damages that the mining could have provoked. Indeed, a report about the mining project El Dorado from the International Union for the preservation of Nature, confirmed these fears, and demonstrated the risks of environmental impacts such as access to water reduction, water pollution, and impacts on agriculture and health. The intention of Pacific Rim Corporation is to exploit a gold mine in Cabañas, and the pressure it exerted for this aim generated conflicts, increased social divisions, and prompted threats and violence against the opposition to the project. These events, including the murder of several environmental activists, among others still need to be dealt with in depth. Pacific Rim, despite its failure to provide the required studies and reports, strongly denied these allegations and demanded 301 million dollars to El Salvador before the World Banks’ ICSID Tribunal. This proceeding has however disregarded the human and people’s rights of local populations, against article 3 of the Declaration of Universal Human Rights and several more articles of the of the environmental laws of El Salvador, many connected regulations, as well as the El Salvadorian Constitution.

History of the conflict The mining site of El Dorado is located in the municipality of San Isidro, department of Cabañas, at 65 km east from San Salvador, and with one of the highest poverty rates of the country. Humid subtropical forests compose the area, and in the past it has been seldom used for occasional small-scale mining and underground mining. Forty years after the exploitation of the El Dorado mine between 1948 and 1953, in 1993, Mirage Resource Corp. began drilling underneath the mine. Roughly 46.000 of solid rock were drilled, mainly to extract gold and silver. Since 2002, Pacific Rim became responsible for the project and commenced procedures to obtain concessions allowing the exploitation of the deposit [1]. Local communities were never in favour of the project, given the environmental impact this would have in their territory. Although the company ensured that the water supply would not be affected, it was estimated that the exploitation would require more than 36.000 litres per hour (more than 10,4 l/sec). During the exploration activities some negative impacts were already visible, such as the reduction of accessibility to fresh water or the contamination of some watercourses, which affected the health of inhabitants and livestock. The Environmental Committee of Cabañas reported that 10 springs of natural water draught close to the explorative operations sites. This information was double-checked and confirmed by the Ministry for Natural Resources. A part from the cyanide used for processing gold, Salvadorian investigators found concentrations of arsenic way above what for example allows Canada in two rivers close to the project area.

The extended local opposition was confronted by groups that benefitted from the company’s presence, who, according to a report [2], was paying some Mayors in the region to foster “local activities with the objective of gaining local consent to the project”. These activities divided and polarized the local population, and increased instability and insecurity. After initial threats to defenders of the local population, who were there since 2006, following the suspension of the project two years later violence escalated. In the summer of 2009 there were the first murders and threats, which continued the following years. As of today, at least half a dozen deaths among those resisting the projects have been related with the presence of Pacific Rim. The Architecture of Impunity Pacific Rim accuses the Government of El Salvador of denying the concession of exploitation of the El Dorado mine to the company because this refused to bribe the President Tony Saca. The opposite version, however, goes that Pacific Rim did not comply the necessary requirements to obtain the licence: it never completed the viability study, it never confirmed having acquired the property of the pertinent lands nor the authorization for its exploitation, and finally it never had its environmental impact evaluation approved.

At first the company tried to benefit from the Free Trade Agreement between the US, Central America, and the Dominican Republic (CAFTA-DR), and moved its subsidiary in the Cayman Islands (where it got more favourable fiscal conditions). Although this fiscal strategy did not work in the end, they could access the World Bank tribunal, the International Centre for the Settlment of Investment Disputes (ICSID), thanks to a clause in El Salvadorian law (after that it was amended) that allowed companies to recur to arbitral tribunals. The company, recently acquired by Oceana Gold, an Australian-Canadian mining company involved in similar conflicts in the Philippines, sued El Salvador for 301 million dollars – the profit they esteem they lost as a consequence of the exploitation permit denial.

To the cost that the claim will entail for El Salvador, one needs to add what the Government spends for defence, which is estimated to be around five million dollars. Moreover, and despite the fact that the transnational corporation uses and argument the fact that its activities would entail a benefit for the country in terms of employment and development, the financial structure of Pacific Rim allows it to avoid paying taxes in El Salvador. Several public figures, such as the Salvadorian Human Rights Ombudsman, have expressed their concern with the events and evidenced the relation between the victims and the activities in which Pacific Rim is involved. However, the intellectual culprits have not yet been identified.

Attempts of access to Justice The local opposition to the project ended up generating a national movement against mining. Hundreds of communities and people have joined the Mesa Nacional Frente a la Minería Metálica (National Roundtable Against Metallurgic Mining), which has succeeded in gaining international recognition and support, and made El Salvador the first country of its hemisphere to suspend metallurgic mining. In 2008 and 2009, both the incumbent and elected Salvadorian presidents agreed publicly to deny the extension of the exploitation licence to Pacific Rim. More recently, the new president Sanchéz Cerén even declared that: “mining is not viable in El Salvador”. [3] After the wave of murders related to the company’s activities, several lawsuits were filed before the Public Attorney of the Republic and the Attorney for the Defence of Human Rights in El Salvador. But given the evident lack of investigation, the case was presented before the Interamerican Commission of Human Rights, which in one proceeding ordered the Government of El Salvador to adopt immediately the necessary precautionary measures to guarantee the security of those opposing the project. [4] What Justice could do: an opinion from the PPT In a hearing that was held in Geneva in June 2014, the Permanent People’s Tribunal (PPT) listened to the testimonies of Saul Baños, of the Mesa Nacional Frente a la Minería Metálica of El Salvador. In line with the evidence brought before the judges by this witness, the Tribunal recognized the actions of the transnational corporation as another example of violations of human and people rights. In line with its full judgement of Madrid, in May 2010, and just a few months before the session that was subsequently held in Mexico in December 2014, the PPT underlined once again how transnational corporations, including Pacific Rim, systematically violate human and peoples’ rights to their own profit. In the same line, the PPT recognized in this widespread practice the current shortcoming of international law, namely the impossibility of accessing justice and obtaining a remedy that is increasingly becoming an unbearable burden for affected communities, as well as for the laws that are supposed to give them shelter. In the same spirit, the PPT acknowledged the necessity to improve international legislation, including through a binding treaty on transnational corporations, and/or a peoples’ treaty, in order to hold transnational corporations accountable for their actions.

(En Español) Resumen del conflicto La empresa en conflicto es la canadiense Pacific Rim Mining Corporation, una transnacional del sector minero, por sus actividades en el Departamento de Cabañas, en El Salvador. Pacific Rim llevó a cabo actividades de exploración en el área, cuyos efectos provocaron que las comunidades afectadas, a sabiendas de los daños que la minería habría podido provocar, se negasen a vender sus tierras y dejarlas a Pacific Rim para la extracción. En efecto, un informe de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza sobre el proyecto de la mina El Dorado confirmó estos temores y demostró impactos ambientales como la reducción del acceso al agua, la contaminación del agua, e impactos sobre la agricultura y la salud. La intención de Pacific Rim Corporation de explotar una mina de oro en Cabañas ha generado conflictos, agravado divisiones sociales, y ha propiciado amenazas y violencia contra la oposición al proyecto que aún deben de ser investigadas en profundidad, incluyendo los asesinatos de varios ambientalistas. Pacific Rim, a pesar de no haber realizado los estudios apropiados al respecto, negó contundentemente estas alegaciones y demandó por 301 millones de dólares a El Salvador ante el tribunal CIADI del Banco Mundial. Este procedimiento ha pasado por alto los derechos humanos de la población local que podrían estar siendo afectados, yendo en contra del Artículo 3 de la Declaración Universal de Derechos Humanos y de varios artículos del Pacto Internacional de Derechos, Económicos, Sociales y Culturales, así como de la Constitución salvadoreña y de la Ley de Medio Ambiente de La República de El Salvador. Historia del conflicto La mina de El Dorado está situada en el municipio de San Isidro, departamento de Cabañas, a unos 65 km al este de San Salvador y con uno de los índices más altos de pobreza en el país. . El área, compuesta de un bosque húmedo subtropical, ha sido objeto de actividades esporádicas de minería a pequeña escala y de minería subterránea en el pasado. Tras la explotación de la mina El Dorado entre 1948 y 1953, en 1993, Mirage Resource Corp. comenzó perforando por debajo de la mina. Aproximadamente 46.000 metros de núcleo de roca fueron perforados, dirigidos principalmente a la extracción de oro y plata. Desde 2002 la empresa Pacific Rim, se hizo responsable del proyecto e inició el procedimiento para obtener las concesiones que permitieran la explotación de los yacimientos (1).

Las comunidades locales nunca estuvieron a favor del proyecto, dado el impacto ambiental que éste tendría en su territorio. Aunque la empresa aseguraba que el abastecimiento del agua no se vería afectado, se estima que se necesitarían más de 36.000 litros de agua por hora (más de 10.4 l/seg). Durante las actividades de exploración ya se percibieron impactos negativos en la disminución del acceso al agua potable o la aparición de agua contaminada, lo que afectó a la salud de los habitantes y el ganado. El Comité Ambiental de Cabañas reportó que 10 fuentes naturales de agua se secaron en áreas cercanas a las operaciones exploratorias. Estas informaciones se verificaron por el Ministro de Recursos Naturales. Además del cianuro utilizado para el procesamiento del oro, investigadores salvadoreños encontraron en dos ríos cercanos al área del proyecto concentraciones de arsénico por encima de lo permitido en Canadá.

La extendida oposición local al proyecto se vio enfrentada a grupos que se beneficiaban de la presencia de la empresa, quien, según un informe (2), realizaba pagos a alcaldes de la región para fomentar “iniciativas locales cuyo objetivo era ganar el consentimiento local para el proyecto”. Esto polarizó a la población y aumentó la inestabilidad y la inseguridad. Tras las amenazas iniciales a los defensores de la población local, que ya estaban presentes en el 2006, siguió un aumento de la violencia tras la suspensión del proyecto dos años más tarde. En el verano de 2009 se registraron los primeros asesinatos y amenazas, que continuaron durante los años posteriores. A día de hoy, al menos media docena de muertes entre los miembros de la resistencia al proyecto han sido relacionadas con la presencia de Pacific Rim. Varios cargos públicos, entre ellos el procurador salvadoreño de Derechos Humanos, han expresado su preocupación por los hechos y han evidenciado la relación de las víctimas con las actividades en las que Pacific Rim toma parte. No obstante, los responsables intelectuales de los crímenes no han sido aún identificados.

El papel de la Arquitectura de la Impunidad Pacific Rim acusa al Gobierno de El Salvador de negarse a conceder a la empresa la licencia de explotación de la mina El Dorado porque se negaron a sobornar al expresidente Tony Saca. La versión opuesta, sin embargo, sostiene que Pacific Rim no cumplió los requisitos necesarios para obtener el permiso: nunca completó un estudio de viabilidad; ni confirmó haber adquirido la propiedad del terreno del proyecto ni la autorización para su explotación; y nunca fue aprobada la evaluación del impacto ambiental.

En un primer momento, la empresa quiso aprovecharse del Tratado de Libre Comercio entre los Estados Unidos, Centroamérica y la República Dominicana (CAFTA-DR, en sus siglas en inglés) y trasladó su subsidiaria en las Islas Caimán (donde se beneficiaba de unas condiciones fiscales más favorables) a los Estados Unidos. Pero aunque esta estrategia no les funcionó, sí pudieron acudir al tribunal arbitral del Banco Mundial, el Centro Internacional de Arreglo de Diferencias relativas a Inversiones (CIADI), gracias a una cláusula de la ley de inversión salvadoreña (posteriormente enmendada) que permitía a las empresas recurrir a tribunales de arbitraje. La empresa, recientemente adquirida por Oceana Gold, una empresa minera australiano-canadiense con conflictos parecidos en Filipinas, denunció a El Salvador por 301 millones de dólares, la ganancia que estiman perdieron por no haber recibido el permiso de explotación de la mina.

Al coste que la demanda le supondría a El Salvador, hay que añadir lo que hasta ahora ha tenido que pagar en su defensa, que se estima en cinco millones de dólares. Además, a pesar de que la transnacional utiliza como uno de sus argumentos que sus actividades supondrían un beneficio para el país, en materia de desarrollo y empleo, la estructura financiera de Pacific Rim le permite no pagar impuestos en El Salvador.

Intentos de acceso a la justicia La oposición local al proyecto terminó generando un movimiento nacional contra la minería. Cientos de comunidades y personas se han reunido en la Mesa Nacional Frente a la Minería Metálica, la cual ha recibido un importante reconocimiento internacional ya que, entre otros éxitos, consiguió que El Salvador fuera el primer país del hemisferio en suspender la minería metálica. En el 2008 y 2009, ambos presidentes salvadoreños, entrante y saliente, se comprometieron públicamente a no aprobar ningún proyecto minero durante su administración y a no extender el permiso de explotación a Pacific Rim. Más recientemente, el nuevo presidente Sánchez Cerén llegó a declarar que “la minería es inviable en El Salvador” (3).

Tras la ola de asesinatos relacionados con las actividades de la empresa, se presentaron denuncias ante la Fiscalía General de la República y ante la Procuraduría para la Defensa de los Derechos Humanos de El Salvador. Pero ante la evidente falta de investigación, el caso se llegó a presentar ante la Comisión Interamericana de Derechos Humanos (CIDH), quien en una ocasión llegó a instar al Gobierno de El Salvador a adoptar de manera inmediata las medidas cautelares necesarias para garantizar la seguridad de la oposición al proyecto (4).

Lo que la justicia podría hacer: una opinión del TPP En la sesión en Ginebra de junio, 2014, el Tribunal Permanente de los Pueblos (TPP) escuchó el testimonio de Saúl Baños, de la Mesa Nacional frente a la Minería Metálica de El Salvador. De acuerdo a lo expuesto ante los jueces del tribunal, éste reconoció las acciones de la corporación transnacional como otro ejemplo de violaciones de derechos humanos y de los pueblos. De acuerdo a la sentencia de Madrid, en mayo de 2010, y unos meses antes de la sesión que tuvo lugar en México en Diciembre 2014, el TPP resaltó de nuevo cómo las corporaciones trasnacionales, incluida Pacific Rim, violan sistemáticamente estos derechos para su propio beneficio. El tribunal reconoció en esta extendida práctica la evidente limitación del derecho internacional. La imposibilidad del acceso a la justicia y a obtener remediación está convirtiéndose en una carga cada vez mayor para las comunidades afectadas, así como las leyes que deberían protegerlas. Así mismo, el TPP reconoció la necesidad de mejorar la legislación internacional, incluyendo un tratado vinculante para las corporaciones transnacionales y un Tratado de los Pueblos, para que así estas empresas sean consecuentes con sus acciones.

Basic Data

Name of conflict:Pacific Rim at El Dorado mine, El Salvador
Country:El Salvador
State or province:Cabañas
Location of conflict:San Isidro
Accuracy of locationHIGH (Local level)

Source of Conflict

Type of conflict. 1st level:Mineral Ores and Building Materials Extraction
Type of conflict. 2nd level:Mineral ore exploration
Tailings from mines
Water access rights and entitlements
Specific commodities:Silver

Project Details and Actors

Project details

14.400 ha. de concesion reservas de 1.4 millones onzas de oro 10 años de vida util cinco vetas principales: Zancudo, Minita, Minita 3, Nueva Esperanza y Coyotera Uso de agua aproximadamente 328 millones de litros por año.

Project area:50,000
Type of populationRural
Start of the conflict:2005
Company names or state enterprises:Pacific Rim from Canada
Pac Rim Cayman LLC - subsidary of Pacific Rim
Pacific Rim El Salvador S.A. from El Salvador - subsidary of Pacific Rim
Dorado Exploraciones S.A. - subsidary of Pacific Rim
Oceana Gold Corp from Australia
Relevant government actors:Gobierno de El Salvador
International and Finance InstitutionsInternational Centre for Settlement of Investment Disputes (ICSID) from United States of America
Inter-American Commission on Human Rights
Environmental justice organizations (and other supporters) and their websites, if available:Mesa Nacional frente a la Minería de El Salvador, Comite Ambiental de Cabañas para la Defensa del Agua y los Recursos Naturales, Asociacion de Amigos de San Isidro-Cabañas, Mesa nacional frente a la mineria metalica en El Salvador, Asociacion de Desarrollo Economico y Social (ADES)

Conflict & Mobilization

IntensityHIGH (widespread, mass mobilization, violence, arrests, etc...)
Reaction stageIn REACTION to the implementation (during construction or operation)
Groups mobilizing:Farmers
Local ejos
Social movements
Religious groups
Forms of mobilization:Development of a network/collective action
Development of alternative proposals
Involvement of national and international NGOs
Lawsuits, court cases, judicial activism
Media based activism/alternative media
Objections to the EIA
Official complaint letters and petitions
Public campaigns
Street protest/marches
Presentation to the case to the Permanent Peoples Tribunal


Environmental ImpactsVisible: Desertification/Drought, Food insecurity (crop damage), Soil contamination, Waste overflow, Surface water pollution / Decreasing water (physico-chemical, biological) quality, Large-scale disturbance of hydro and geological systems, Reduced ecological / hydrological connectivity
Potential: Loss of landscape/aesthetic degradation, Deforestation and loss of vegetation cover, Groundwater pollution or depletion, Mine tailing spills
Health ImpactsVisible: Exposure to unknown or uncertain complex risks (radiation, etc…)
Socio-economical ImpactsVisible: Displacement, Increase in violence and crime, Loss of livelihood, Violations of human rights, Specific impacts on women
Potential: Militarization and increased police presence
Other socio-economic impactsDeaths of several activists, among them Dora Alicia Recinos Sorto, in 2009, 32 years old, eight months pregnant and carrying her two-year old child.


Project StatusStopped
Conflict outcome / response:Corruption
Criminalization of activists
Deaths, Assassinations, Murders
Strengthening of participation
Violent targeting of activists
Application of existing regulations
New Environmental Impact Assessment/Study
Project cancelled
Development of alternatives:Propuesta de decreto de moratoria de exploracion y explotacion de mineria metalica en El Salvador
Do you consider this an environmental justice success? Was environmental justice served?:Yes
Briefly explain:The project has been stopped given the existence of cases of human rights violations and deaths of members of the opposition, however and despite the recommendations from the IACHR, the assassinations have still not been investigated. Maybe the most evident success was the de facto moratorium on metal mining that since 2008 have followed the successive presidents in El Salvador, who have committed not to issue exploitation permits. More than 300 organizations, labour unions and groups of civil society have pushed for this initiative.
El proyecto ha sido detenido debido a la existencia de casos de violación de derechos humanos y las muertes de opositores, sin embargo y pese a la existencia de un pronunciamiento de la CIDH, estos asesinatos aún no han sido esclarecidos. Quizás el éxito más evidente haya sido la moratoria de la minería de metal que desde 2008 han seguido los diferentes presidentes de El Salvador, quienes se han comprometido a no dar más permisos de explotación. Más de 300 organizaciones, sindicatos y grupos de la sociedad civil han sacado adelante esta iniciativa.

Sources & Materials

References to published books, academic articles, movies or published documentaries

Observatorio de Conflictos Mineros de America Latina OCMAL

Carbonell, M. H., 2012, Pacific Rim: El Dorado mine in El Salvador. EJOLT Factsheet, in EJOLT Report n. 7, Mining around the World. Common grounds from an environmental justice perspective, ed. by B. Ozkaynak and B. Rodriguez-Labajos

Debunking Eight Falsehoods by Pacific Rim Mining/OceanaGold in El Salvador, 2014, report published by the Blue Planet Project, the Council of Canadians, the Institute for Policy Studies, MiningWatch Canada and Oxfam International

[2] El Salvador -- Gold, Guns, and Choice:

The El Dorado gold mine, violence in Cabanas, CAFTA claims, and the national effort to ban mining - Richard Steiner, Professor


International Union for the Conservation of Nature (IUCN), Commission on Environmental Economic, and Social Policy (CEESP)

Red Latinoamericana de Mujeres Defensoras de Derechos Humanos y Ambientales, GRUFIDES; Ingenieria Sin Fronteras, CATAPA y otros

Informe sobre la situación de riesgo y criminalización de las defensoras del medioambiente en America Latina

Links to general newspaper articles, blogs or other websites

OceanaGold Corporation

The Christian Science Monitor, New wrinkle in battle over mining in El Salvador?

La Página, El Salvador derrota a empresa minera Pacific Rim en arbitraje internacional

New York Times - When Corporation Sue Governments

The Nation - Like Water for Gold in El Salvador

The Guardian - El Salvador groups accuse Pacific Rim of 'assault on democratic governance'


Aliados Internacionales contra la Mineria Metálica en El Salvador - No a la Mineria Metalica

Pacific Rim Mining Corp, El Dorado, El Salvador, updated in 2012

[1] Ministerio de Economia, lista de proyectos

[3] ISP - Luchas rurales empujan minería salvadoreña hacia la prohibición

[4] OAS - CIDH condena asesinato de defensor de derechos humanos en El Salvador, 2011

ContraPunto, El Salvador vale su peso en oro

Related media links to videos, campaigns, social network

Al Jazeera - Protests halt gold mining in El Salvador

Empresa minera Pacific Rim aumenta extorsión contra El Salvador

Mesa Nacional frente a la Minería Metálica

Other comments:Impactos especificos sobre mujeres: "El arraigo que las mujeres tenemos con nuestros territorios se evidencia en todo este proceso de defensa de la madre tierra, siendo nosotras las principales afectadas por proyectos extractivistas que saquean y contaminan nuestras fuentes de agua, provocando infertilidad en los suelos atentando directamente contra nuestra soberanía alimentaria, pues somos mujeres cultivadoras de la tierra.
Durante el proceso de exploración que la empresa realiza desde 1994 se registran fuentes de agua que se profundizaron y se contaminaron, afectando el ganado y cultivos de campesinos y campesinas de la zona.
El historial que identifica la forma de operar de estas empresas extractivistas en todo el mundo ha sido y sigue siendo, usar todo tipo de artimaña para manipular las voluntades, generando división social, riñas entre vecinas y vecinos, en cabañas se registran fuertes casos de violencia que se han pretendido atribuir a violencia común, mas es claro que los detractores de la incansable lucha que se libra en defensa de los territorios, tendrán que ser investigados."
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Contributor:Global Campaign to Dismantle Corporate Power, Transnational Institute - TNI, and Patricio Chavez & Joan Martinez Alier
Last update17/06/2018




Contaminated river waters


One of the victims, Dora Alicia Recinos Sorto

EL Savador gold belt