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Extracción de Litio en el Salar de Uyuni, Bolivia


Description

En el Altiplano sur de Bolivia se encuentra el salar más importante conocido como el Salar de Uyuni, a 3,600 msnm. Es un llano gigantesco formado por el antiguo lago Alivian, actualmente mide más de 10.500 km2 con una profundidad promedio de 10 a 12 metros, es el mayor deposito evaporítico de Sudamérica. Existen aproximadamente 11 capas de sal, con espesores que varían entre menos de un metro y diez metros. La profundidad del salar está compuesta de capas de salmueras superpuestas y barro lacustre. Esta salmuera se compone de: litio, boro, potasio, magnesio, carbonatos y sulfatos de sodio, así como minerales no metálicos como la ulexita.

El Decreto Supremo 21260/ 1986, declaró el salar como Reserva Fiscal, pertenece al departamento de Potosí en las provincias Daniel Campos y Nor Lípez abarcando cinco municipios: Uyuni, Colcha-k, Tahua, Llica y Salinas de Garci Mendoza, sin embargo estos son denominadas las provincias más pobres de Bolivia.

Las comunidades viven del trabajo de extracción artesanal de la sal, la cual se distribuye en toda Bolivia, incluso algunas comunidades se han organizado como sociedad desde 1990 para explotar el bórax y la ulexita, dos minerales no metálicos del salar de Uyuni. Esta es la economía de las comunidades, presentando un trabajo de forma familiar donde cada persona interviene en un proceso, además en este solo aceptan a personas de la comunidad y la jefatura es liderada por los padres o hermanos mayores, acompañada de agricultura y ganadería de autoconsumo.

Este salar es el hábitat de tres especies de flamencos sudamericanos: el chileno, de James y andinos; además, se encuentran en las islas cactus gigantes. La disponibilidad de agua es baja al mantener solo dos ríos: el Grande de Lípez, este se ha visto afectado por relaves mineros y el río Colorado que se internan en el salar. Por otra parte el turismo se ha incrementado desde los años 90 por lo que está iniciando una fuerte presión en la demanda de servicios y el ecosistema. Los porcentajes para los distintos minerales presentes en la salmuera del salar son: cloruro de sodio 65,8%; cloruro de potasio 24.7%; carnalita (mezcla de cloruro de potasio y magnesio) y cloruro de litio. De acuerdo a datos de la Empresa de Recursos Evaporíticos de Bolivia, la concentración de litio en el salar de Uyuni es de 1000-2500 mg/lt. Es ante la presencia de litio en el salar, han existido intereses de diversas empresas trasnacionales para obtener concesiones de exploración y explotación. Uno de los intentos más relevantes fue a finales de los años 80 que la empresa norteamericana LITHCO obtenía un contrato con el gobierno para la operación de litio; sin embargo, el tiempo de la concesión era de 40 años para el aprovechamiento de minerales con la posibilidad de ampliarse a 17 años para exclusividad de explotación de litio.

Ante esto 16 provincias de Potosí establecieron huelgas indefinidas, como resultado de las movilizaciones el contrato fue anulado en 1991. Es en 2007 que con el establecimiento del nuevo gobierno, la Federación Regional Única de Trabajadores Campesinos del Altiplano Sur (FRUTCAS) presenta un plan para la producción de litio y cloruro de potasio a cargo de una empresa de propiedad 100% estatal. En 2008 el gobierno declara como prioridad nacional el Plan de Industrialización de los Recursos Evaporíticos del Salar de Uyuni y el lanzamiento del proyecto piloto en la zona del Río Grande con un presupuesto de 17 millones de dólares financiado con recursos de la COMIBOL. Es este mismo año se crea la Dirección Nacional de Recursos Evaporíticos de Bolivia (DNRE) para posteriormente inaugurar el proyecto piloto Llipi Llipi anunciando una producción de 40 toneladas de carbonato de litio, 80 toneladas métricas de sulfato de potasio y 70 toneladas métricas/mes de cloruro de potasio. Esto generó la llegada de diversas empresas trasnacionales para buscar asociarse al gobierno, sin embargo en la nueva constitución se establece que los recursos evaporíticos son de carácter estratégico dejando sin efecto la posibilidad de concesiones. En 2009 se crea el Comité Científico de Investigación para la Industrialización de los Recursos Evaporíticos de Bolivia (CCII-REB) para que científicos bolivianos iniciaran investigaciones y establecieran colaboraciones con expertos de universidades, institutos de investigación y empresa nacionales e internacionales, interesados en el desarrollo tecnológico del litio, permitiendo solo el intercambio de conocimiento. Mediante este comité es que se han firmado memorándums de trabajo con la minera KORES de Corea del Sur, los gobiernos de Brasil e Irán y con la empresa japonesa JOGME, refiriéndose al fortalecimiento de la cooperación para el desarrollo de los programas de industrialización de los recursos evaporíticos, capacitación, especialización científica y tecnológica, presentando una clara intención de intervenir en la producción.

Sin embargo, ante estos acercamientos grupos regionales como el Comité Cívico Potosinista (COMPCIPO) y la Universidad Autónoma Tomás Frías (AUTF) protestaron al mencionar que ellos habían iniciado con la propuesta y que los beneficios deben ser principalmente para la región. Este grupo obstaculizó la creación de la Empresa Boliviana de Recursos Evaporíticos (EBRE), la cual sería la única con capacidad de administrar y operar la totalidad de la cadena productiva y comercial, quedando prohibida la venta de salmueras en forma concentrada, mencionando que esta obedecía a intereses de personas de la capital, llegando a ubicar la empresa en La Paz y no en la ciudad de Potosí.

En 2010 se consolida una parte del proyecto con la inauguración de la UATF de Potosí de la planta experimental Technikum para la obtención de carbonato de litio, desarrollada en conjunto con la empresa alemana UT de Freiberg, logrando obtener carbonato de litio en un 90% de pureza y productos adicionales. Para estas fechas el gobierno comprometió un total de 902 millones de US$ para el proyecto. En 2011 se continuó con la firma de memorándums con Corea del Sur para transferencia tecnológica de baterías de litio y con China para intercambio de información; sin embargo, la puesta en marcha de producción se ha aplazado mientras las firmas y acuerdos con la empresa KORES y con POSCO van en aumento, ahora encaminado al establecimiento de una planta para producción de cátodos de ion de litio.

Por otra parte, el sector turístico presenta un incremento considerable en Uyuni por lo que se ponen en duda si la explotación de litio afectará las condiciones paisajísticas de la zona; con lo realizado en la base experimental en la parte sur de lago cerca de la desembocadura del río Grande de Lípez se hace evidente la afectación de grandes superficies por la maquinaria pesada para la socavación y acondicionamiento de las piscinas de evaporación, diques, apertura de caminos y construcción de terraplenes. Además se cuestiona sí la legislación ambiental y la gestión ambiental se han tomado en cuenta para este proyecto.

A esto se suma la disponibilidad de agua que las personas requieren para su agricultura, pastoreo y consumo. Esta se ve amenazada por el proyecto; también no ha habido una inclusión de las provincias que se mantienen de la extracción artesanal de sal que realizan en la zona, presentando bajos niveles en su calidad de vida.

Key words: lithium exploitation; landscape, tourism, workers, biodiversity, water, river ecosystem, artisanal mining

Basic Data

NameExtracción de Litio en el Salar de Uyuni, Bolivia
CountryBolivia
ProvincePotosí
SiteDaniel Campos y Nor Lípez
Accuracy of LocationMEDIUM regional level

Source of Conflict

Type of Conflict (1st level)Mineral Ores and Building Materials Extraction
Type of Conflict (2nd level)Water access rights and entitlements
Mineral ore exploration
Tourism facilities (ski resorts, hotels, marinas)
Specific CommoditiesSalt
Tourism services
Lithium

Project Details and Actors

Project DetailsEl lago mide más de 10.500 km2 con una profundidad de 10 a 120 metros, es el mayor deposito evaporítico de sudamérica. Los porcentajes para los distintos minerales presentes en la salmura del salar son: cloruro de sodio 65.8%, cloruro de potasio 24.7%, carnalita (mezcla de cloruro de potacio y magnesio) y cloruro de litio 2.2%. Según datos de la empresa de recursos evaporíticos de Bolivia, la concentración de litio en el salar es de 1000-2500 mg/lt. Cuenta con 140,000,000 de toneladas de litio
Project Area (in hectares)400.000
Level of Investment (in USD)902.000.000
Type of PopulationRural
Potential Affected Population9.000
Start Date2009
Company Names or State EnterprisesDirección Nacional de Recursos Evaporíticos de Bolivia from Bolivia
Corporacion Minera de Bolivia (COMIBOL) from Bolivia
UT de Freiberg from Germany
Posco Engineering & Construction (POSCO) from Republic of Korea
CITIC Group from China
Relevant government actorsSecretaria de Medio Ambiente y Madre Tierra, Comisión de Medio Ambiente de la Asamblea Departamental de Potosí, Gobernación de Potosí, Ministerio de Recursos Evaporíticos de Bolivia.
Environmental justice organisations and other supportersFederación Regional Única de Trabajadores Campesinos del Altiplano Sur (FRUTCAS), Comité Cívico Potosinista (COMPCIPO) y la Universidad Autónoma Tomás Frías (AUTF)

The Conflict and the Mobilization

Intensity of Conflict (at highest level)LOW (some local organising)
When did the mobilization beginIn REACTION to the implementation (during construction or operation)
Groups MobilizingArtisanal miners
Farmers
Indigenous groups or traditional communities
Local ejos
Local government/political parties
Neighbours/citizens/communities
Recreational users
Local scientists/professionals
Forms of MobilizationBlockades
Media based activism/alternative media
Objections to the EIA
Official complaint letters and petitions
Public campaigns
Street protest/marches
Strikes
Appeals/recourse to economic valuation of the environment

Impacts

Environmental ImpactsVisible: Loss of landscape/aesthetic degradation, Soil contamination, Waste overflow, Surface water pollution / Decreasing water (physico-chemical, biological) quality
Potential: Biodiversity loss (wildlife, agro-diversity), Soil erosion, Groundwater pollution or depletion, Large-scale disturbance of hydro and geological systems, Other Environmental impacts
Health ImpactsVisible: Accidents, Exposure to unknown or uncertain complex risks (radiation, etc…), Occupational disease and accidents
Potential: Health problems related to alcoholism, prostitution, Other Health impacts
Socio-economic ImpactsVisible: Lack of work security, labour absenteeism, firings, unemployment, Loss of traditional knowledge/practices/cultures, Loss of landscape/sense of place
Potential: Loss of livelihood, Social problems (alcoholism, prostitution, etc..), Land dispossession, Other socio-economic impacts

Outcome

Project StatusUnder construction
Pathways for conflict outcome / responseUnder negotiation
Do you consider this as a success?No
Why? Explain briefly.El gobierno mantiene el interés de generar la infraestructura necesaria para la producción de litio y posicionarse como uno de los más importantes productos, involucrando cada vez más a empresas extranjeras dejando de lado las propuestas de los grupos departamentales. Además, no ha habido un proceso de evaluación de impacto ambiental que se puede generar en el salar ante la explotación del litio y el creciente número de turistas que llegan a la zona.

Sources and Materials

Legislations

Art. 242 inciso 3 Derechos de Participación y Control Social

Art. 353 Acceso equitativo a todos los recursos del pueblo boliviano

Art. 352 Proceso de Consulta a población afectada.

References

ANALISIS GENERAL DEL CASO UYUNI-LITIO
http://www.lidema.org.bo/documentosPIMA/ECASO%20COCOON%20NEBE%20PROJECT%20LITIO.pdf

La lucha por el territorio en Nor Lípez. Contexto, significado y proceso de una demanda de TCO en el altiplano meridional de Bolivia
http://www.clacso.org.ar/libreria_cm/archivos/pdf_227.pdf

Litio en Bolivia. El plan gubernamental de producción e industrialización del litio, escenarios de conflictos sociales y ecológicos, y dimensiones de desigualdad social
http://www.desigualdades.net/Resources/Working_Paper/14_WP_Str__bele_Gregor_online_sp.pdf

Links

Avanza industrialización de litio en Bolivia
http://www.conflictosmineros.net/noticias/4-bolivia/7611-avanza-industrializacion-de-litio-en-bolivia

Bolivia y el plan de industrialización del litio: un reclamo histórico
http://www.centrocultural.coop/revista/articulo/322/bolivia_y_el_plan_de_industrializacion_del_litio_un_reclamo_historico.html

El Salar de Uyuni es considerado como el mayor reservorio de litio en el mundo
http://lapatriaenlinea.com/?nota=16257

Media Links

Extracción de litio en el Salar de Uyuni, en Bolivia
http://www.dw.com/es/extracci%C3%B3n-de-litio-en-el-salar-de-uyuni-en-bolivia/av-15887175

Un presente sin futuro: El proyecto de industrialización de litio en Uyuni
https://www.youtube.com/watch?v=t2-adkQsIqk

El Litio la Siguiente Batalla de Bolivia
https://www.youtube.com/watch?v=6vo6yvqEJds

Other Documents

Proyecto de planta de extracción de litio en el salar de Uyuni. Fuente: ABI/Archivo
https://file.ejatlas.org/docs/Uyuni.jpg

Meta Information

ContributorMario Alejandro Pérez, Instituto Cinara - Universidad del Valle, Cali – Colombia
Last update15/12/2015

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Proyecto de planta de extracción de litio en el salar de Uyuni. Fuente: ABI/Archivo